Часть 1. Главы:

Часть 2. Главы:

Часть 3. Главы:

 

Глава 6.

 

            Узенький каменный мост. Один из сотен. Создавалось впечатление, будто пространство представляло собой китайскую костяную головоломку, иногда называемую «дьявольским шаром». А они стояли в его глубине. Далеко внизу булькала лава. Небо над головой, из-за обилия мостов, казалось, отсутствовало, превратившись в каменные своды, и лишь отблески молний давали понять, что это было не так. Лея поёжилась словно от холода, хотя воздух стал намного жарче и суше. Она бы вообще отшатнулась от открывающегося вида, но слишком узок был мост для необдуманных движений. По спине пробежала первая капля пота. Голова закружилась от высоты. Хотелось упасть на каменную поверхность, вжаться в неё всем телом, чтобы не упасть, и закричать во весь голос. Видимо глаза девушки в полной мере отразили душевное состояние, ибо Дайна подхватила её под локоток, а Хдархет торжественно произнёс:

- Я же говорил, что Лавовые озёра не оставят вас равнодушной! – он театрально раскинул руки. – Они восхитительны. Не так ли?

- Весьма, - нашла в себе жалкие силы ответить Лея и с надеждой посмотрела на телохранительницу.

Та стояла по правую руку и была готова в любой момент снова ухватить свою госпожу, если молодая женщина всё-таки споткнулась бы. Выражение её лица говорило о полной сосредоточенности. Их встревоженные взгляды встретились, но в данной ситуации демонесса ничем не могла помочь. Лея сама согласилась.

- О! И это только общий вид... Думаю, стоит начать с самого начала.

            Хдархет еле слышно хлопнул в ладони, и местность изменилась. Теперь они стояли над огромной каменной платформой.

            Это был самый настоящий полуостров, возвышающийся посреди лавы, узкий конец которого опирался в чудовищной высоты ворота, украшенные костяными узорами. Перед ними находился очерченный золотом диск с рубиновыми иероглифами. В его центре расположилась арка из двух каменных исполинов, между которыми застыло марево тьмы. Из этого мрака выходили и выходили полупрозрачные обнажённые силуэты людей, подгоняемые, чтобы не возникло затора, огненными кнутами безобразных надсмотрщиков по дороге, выложенной раскалёнными углями. Многие стонали или пронзительно кричали от ужаса, оглядываясь и не понимая происходящего. Упавшие затаптывались идущими позади, пока кто-то из теней не помогал им встать, чтобы те смогли продолжить свой путь. Некоторые призраки отрешённо шли вперёд. Другие откровенно улыбались, словно ожидая чего-то.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

- Я верно служил Хозяину! - закричала тень мужчины, бросаясь под ноги надсмотрщику. – Я могу быть полезен здесь! Я…

- Будешь, - равнодушно перебил демон и ударил своей плетью говорившего так, что его хрупкое тело отлетело в центр толпы. Лея ещё успела разглядеть, что рана выглядела вполне материальной, прежде чем мужчину затоптали.

- Здесь очищают души, которые, как считают христиане, должны отправиться в Чистилище, - пояснил Хдархет. – Это первая часть пути. Через этот портал они, собранные на Земле, попадают в Ад.

- Видимо та душа служила не так уж и верно, если находится здесь, а не в столице, - позволила себе заметить Дайна, с неприкрытым любопытством рассматривающая окружающее.

- Истинно так, - снисходительно улыбнулся ей заместитель.

- И куда их ведут? – пытаясь проследить за толпой, сверху похожей на бесконечную извивающуюся серую змею, поинтересовалась девушка.

- У вас есть возможность проследовать за ними, госпожа Пелагея, - двусмысленно сказал Хдархет. – Это ещё начало, где души только вспоминают о прошлой жизни. Далее осознание того, что есть.  И, наконец, желание без надежды.

Демон слегка поклонился и рукой показал, что пропускал Лею вперёд. Девушке ничего не оставалось, как последовать его предложению. Нет, не так уж и хотелось ей видеть, что стало бы с теми, но что-то влекло её дальше.

Туда, где, переходящие узенький, не шире ладони, невероятно длинный мостик, тени порой сваливались в лаву. Их несуществующая кожа обугливалась, глаза лопались, но души не сгорали и не тонули, барахтаясь, крича и плача, в огне. Чудовищные создания, больше похожие на бегемотов с чёрными панцирями, плавали недалеко от них, отрывая конечности, а затем выплёвывая те. Оторванные руки и ноги хаотично прикреплялись к телам несчастных призраков возвращаясь назад к жизни, независимо от того должны ли они там быть. И так до бесконечности. Бурлящее месиво огня и изуродованной плоти.

Туда, где за мостом несчастные призраки падали, рассчитывая на облегчение, а вылезающие из земли крупные черви начинали заживо пожирать их, чтобы не дать и мимолётной передышки. Те же, кто не в силах был идти, оставались здесь вкопанными в землю по голову, бьющуюся в лихорадке. И слизкие твари выползали из ушей, ноздрей и ртов таких несчастных, чтобы обволочь своим телом новую жертву. Гниющее смердящее бесконечное поле. Пространство, пропитанное горечью и отчаянием. Но некоторые шли дальше.

От увиденного Лея не сразу осознала, что Дайна крепко и уже долго сжимала её плечо. Девушка безумным взглядом посмотрела на изысканно благовидного Хдархета в элегантном белоснежном костюме. Тот громко расхохотался и снова беззвучно хлопнул в ладони.

Другое озеро лавы. Новые муки. Над поверхностью располагалась решётка, раскалённая от нестерпимого жара, с короткими тонкими иглами шипов. Души были вынуждены идти по ним на другой край, ибо так лежал их путь. Под остановившимися прутья разъезжались, и тогда они падали в лаву, чтобы цепляться в раскалённый металл обожжёнными пальцами, мешая идти другим призракам. Стекающий с их кожи несуществующий пот оставлял борозды, как если бы он был кислотой. Вопли и стоны заполняли пространство.

- Зачем всё это? – горький вопрос всё-таки вырвался наружу вместе со слезами. Лея даже не стала стирать их, и те грязными от сажи и пепла полосками потекли по щекам.

- Видите, время от времени какая-либо из душ обращается в дым? - спросил первый заместитель, обращая внимание коллеги на одну из теней.

            До этого она думала, испарение возникало только из-за лавы, но демон оказался прав. Душа как будто взорвалась, а её мельчайшие частички полетели ввысь.

- Ради этого. Чтобы потом заключать эту энергию в кристаллы.

В руке Хдархета возник небольшой камень вроде чёрного горного хрусталя. И он небрежно вложил его в руку коллеги. Внутри острого кристалла царила такая тьма и пустота, словно в нём умещалась частичка всего того горя и отчаяния, что правили здесь. Боль моментально с невообразимой силой скрутила собственную душу Леи, заставляя подгибаться колени.

- Я хочу вернуться, - только и смогла отрешённо прошептать она, понимая, что не способна ни смотреть на подобное, ни, тем более, сохранять достойный вид при Хдархете.

- Как пожелаете, госпожа Пелагея.

            С этими язвительными словами первый заместитель начал меняться. Теперь франт принял свой истинный облик багрового чудовища. Демон в четыре метра ростом. Лицо скрывалось железной маской, из-за которой видны были только чёрные глаза, в которых отражалось адское пламя. На голове, создавая костяную броню, росли шестеро рогов. Тело, как и у кентавра оказалось с четырьмя ногами, но это были бугрящиеся мышцами лапы, заканчивающиеся такими когтями, по шесть на каждой, что им мог позавидовать и дракон. Длинный хвост напоминал щупальце осьминога и наверняка обладал такой же сильной хваткой. Мускулистый торс с двумя парами рук придавал Хдархету вид вставшей на дыбы многоножки. За спиной, словно штандарты, развевались крылья.

            Лея почувствовала, что ноги перестали слушаться, но Дайна удержала её от падения. Демон же расправил крылья и спланировал на раскалённую решётку. Души в ужасе попытались разбежаться, ещё больше прокалывая ступни иглами шипов, но одним движением чудище схватило нескольких из них и, разрывая зубами на части, начало пожирать. Затем Хдархет посмотрел на молодую женщину, застывшую от шока, и захохотал громко и не по-человечески. Чья-то голова при этом выпала из его пасти. Смех эхом разносился по пространству, сводя с ума, пока не стих. Тогда господин этих мест снова хлопнул в ладони, и второй заместитель оказалась в замке около знакомой лиловой двери. Ошеломлённая и сломленная.

- Жизнь штука опасная и не всегда приятная. Но очень здорово всё-таки её иметь… Жить в смысле здорово, - излишне весело произнесла Дайна, пытаясь подбодрить Лею, но та не отреагировала.

Тогда телохранительница помахала ладонью перед невидящими глазами, а затем подхватила безвольное тело своей госпожи и внесла в кабинет. Девушка помнила, как Дагна что-то говорили, пытались её растормошить, но всё, что она могла, это сидеть на полу, пряча в ладонях лицо, залитое слезами. Ей было невероятно страшно и больно… И всё же в какой-то момент Лея смогла понять какую-то фразу, сказанную одной из демонесс, и ухватилась за неё, как за спасательную соломинку.

- Если этот негодяй решил так сломить меня, то он ошибся, - старательно вызывая в себе злость, прошипела она. – Теперь я осознала, что либо попаду в Рай, либо Хдархет должен отправиться в забвение.

- Ты думаешь, что там лучше? – спросила Дарра с интонацией матери, поучающей собственное дитя. – Я знаю, что души там испытывают небывалое наслаждение, как наркоманы, получившие дозу после ломки. Но смысл от этого не меняется. Колодец Душ Рая не лучше Лавовых озёр или столицы Ада.

- Значит, мне остаётся Хдархет, - Лея упрямо сжала ладони в кулаки, но забыла о кристалле, и острые грани, впиваясь в кожу, порезали ладонь. Алая кровь стекала на пол, но совершенно не была видна на бордовом ковре.

 

***

 

            Прошло уже четыре адских дюжины дней от посещения Лавовых озёр. Работа шла сносно. Дагна, а особенно Дана, очень помогали. Но главное появился самый настоящий стимул.

Шахты получили новых рабочих. Так что темпы добычи остались на прежнем уровне. Дайна говорила, что от Эйтона пришло ещё письмо с благодарностями, но Лея так его и не прочитала. Она с упоением занималась отчётами, анализировала и составляла данные, пытаясь не отставать от Даны. Конечно, её сил и интеллекта не хватало на многие вещи. Но и то, что она теперь замечала между строк, являлось значительным шагом вперёд в её развитии.

Если до посещения Лавовых озёр Хдархет был просто неприятен, то теперь он стал врагом. Во всяком случае, это осознала для себя Лея. Раз и навсегда. Они иногда сталкивались у кабинета Ал’Берита. Во время этих коротких встреч заместители неизменно приветствовали друг друга и говорили вежливые гадости. Как бы ни было обидно молодой женщине, но в этом коллега явно был лучше. А потому всегда оставлял последнее слово за собой. Лее оставалось лишь с равнодушным видом уходить, хотя внутри она просто кипела. В одну из таких встреч демон колко заметил:

- Меня ждёт неотложное дело, но этот вопрос мы могли бы обсудить на приёме у баронессы Ахриссы… Если, конечно, госпожа приглашена.

            С этими словами он ехидно поклонился и начал неторопливый спуск по лестнице. Лея всего один раз решилась на подобное. И до сих пор помнила, как болели мышцы, а вредные Дагна ещё и пробегали несколько вперёд и в ожидании девушки весело болтали. Но, сейчас её зацепили произнесённые слова, а не отличная физическая подготовка собеседника. Она действительно не была приглашена! Даже не интересуясь у Кассандры на месте ли Ал’Берит, второй заместитель настойчиво постучала в дверь его кабинета, как только фигура Хдархета скрылась из вида. Створки сразу же раскрылись. Лея, помня один из визитов, осторожно заглянула внутрь. Виконт находился там почти в одиночестве. Кхала Рохжа можно было не принимать во внимание. Это придало ей решительности. Она быстро поклонилась и поднялась по ступенькам, уже традиционно, как бы мимолётом, наступая на голову вредной мумии. Повелитель вопросительно посмотрел на неё.

- Когда будет приём у баронессы, Ваше превосходительство? – не тратя время даже на приветствие, спросила девушка.

- Через пять дней, но тебя там не должно быть, - молниеносно понимая суть вопроса, ответил наместник.

- Почему тогда…

- Потому что Крудэллис, - не дал ей даже закончить демон, – находится значительно южнее. И потому, что приём именно у баронессы. В зале может быть и оптимальная температура для тебя, но Ахрисса суккуб на четверть. Она несдержанна в своих мимолётных желаниях... Как тебе быть сваренной заживо? – Лея смутилась под его пристальным холодным взглядом. – И это только одна из многих причин. Если хочешь понять вторую, то на завтра назначен раут в Ледяном зале. В замке Аджитанта. Если есть такое настойчивое желание посетить светское общество, то почему бы его и не исполнить?

- Я приду, - пообещала Лея, принимая пригласительную карточку.

 

***

 

            Она не знала, чьё присутствие предполагалось на вечере, но это такого уж значения и не имело. Только очень хотела, чтобы туда забыли пригласить Хдархета, но рассчитывать особо на это не приходилось. В шкафу на подобный случай «выхода в свет» висело два платья. Их Лея, скрепя зубы, заказала, ибо на своём первом и единственном балу не видела демонов одетых только в одну кожу. Немного подумав, она убрала обратно чёрное. Уж очень этот цвет приелся за последнее время. Так что оставалось красное.

Мода в Аду, как таковая, не существовала. Была в ходу одежда самых разнообразных стилей и форм. Но на светские вечера негласно рекомендовалась европейская одежда, принятая для таких случаев во времена раннего средневековья по начало двадцатого века. Причём практически исключались очень пышные наряды для демонесс. Так что своей обновкой Лея исполнила давнюю мечту. Оно поразительно походило на красное бархатное платье Вивьен Ли из «Унесённых ветром».

            Сборы вышли не очень долгими. Ногти были ещё с утра приведены в порядок, депиляция не требовалась. Последнее особо радовало. О кремах с таким продолжительным эффектом на Земле приходилось только мечтать! Чистые расчёсанные волосы она распустила, лишь боковые пряди заплела в тонкие косички и заколола. В красноватых вечных сумерках Ада те казались темнее, чем на Земле, приближаясь по цвету к тёмно-русому, а, может, и правда изменили оттенок. Оставалось лишь обуть туфельки в тон платью, да спрятать в тайном кармашке маленькое зеркальце.

- Ты готова? – скучающе поинтересовалась Дайна, протирая ножны своих мечей.

- Да… Как ты думаешь, что будет на вечере?

- Никогда не была на таких мероприятиях, – демонесса пожала плечами, по всей видимости не испытывая никакого волнения. В отличие от своей госпожи.

- Держись поближе ко мне, хорошо?

- Обязательно, - улыбнулась Дагна, заканчивая своё занятие.

 

            Некоторых гостей второй заместитель видела на инициации, но их имена ей так и не вспоминались. Да и было приглашённых немного. Около полусотни. Соответственно, и вечер проходил в зале меньшим по размерам, чем её первый бал, но обстановка не казалась менее пафосной.

В округлом помещении очень тихо звучала музыка, похожая на классические марши. От входа шла небольшая площадка в метра два шириной по всему периметру, за ней пять ступеней вели вниз, как в чашу амфитеатра. Пол мрачного голубого оттенка, казалось, был ледяным. Во всяком случае, от него ощутимо веяло холодом. Лея даже порадовалось что на ней столь закрытое платье. Линии на полу, чуть светлее основного цвета, складывались в непонятный символ. Между серыми узкими панелями стен из матового стекла находились статуи драконов, такие же вытянутые и бескрылые, как их любили изображать в Китае. Сияющие глаза мифических рептилий смотрели в центр зала.

- Вам не будет холодно? – с сомнением спросила Лея Дайну и Дарру, оглядывая короткую кожаную одежду демонесс, прежде чем церемониймейстер громко объявил её имя. Обе Дагна одновременно возмущённо тихонечко фыркнули.

- Мы будем, как и Рохжа, стоять у стен. Не волнуйся, - Кхалисси незаметно для окружающих подмигнула. - Из поля зрения тебя не выпустим.

           

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

            Лея спустилась вниз по ступеням. Телом она понимала, что температура в зале была не такая уж и низкая. Пусть и не выше двадцати, но точно не ниже пятнадцати градусов. Однако, для уже привычной к почти тридцатиградусной жаре вне своего кабинета девушке, здесь казалось прохладно. А ведь она столько времени об этом мечтала! Гости, встречая её, поклонились. Второй заместитель наместника Аджитанта ответила вежливым кивком головы. Хдархета она пока не видела, а вот Ал’Берит во фраке цвета тёмного индиго уже шёл ей навстречу.

- Госпожа Пелагея, - он слегка грациозно поклонился, дождался реверанса и предложил ей руку.

            Уже зная, что от неё требовалось, Лея всё равно с некой опаской положила свою ладонь на его, соединяя кисти. Прикасаться к повелителю, которого она откровенно побаивалась, было в чём-то тревожно.

- Не думал, что вы всё же прибудете.

            «Конечно, не думал, а знал!» - с ехидством подумала молодая женщина, но промолчала.

            Обращение на «вы», на которое вновь перешёл Ал’Берит, льстило, и всё же, как она понимала, особого значения не имело. Это была всего лишь дань вежливости или, скорее всего, его собственной привычки вести себя так или иначе в зависимости от условий. Демон повёл её в глубь зала, мимо снующих с напитками слуг. Он вопросительно и несколько смешливо посмотрел на спутницу, но Лея дежурно улыбнулась, сделав вид, что никакой челяди и не видела вовсе. Нет уж! Пить она не собиралась.

Как оказалось, вёл её наместник к Ахриссе. Изящная баронесса предпочла на этот раз более свободное чёрное платье, да и противный коллега возле неё не присутствовал.

- Очень рада вас видеть, Ваше превосходительство, - искренне сказала ей девушка, делая реверанс. Ещё бы! Такой повод навязаться к той на приём.

- Сначала я не думала посещать этот вечер, но когда виконт Ал’Берит сообщил, что на нём будете вы… Я уже не могла отказаться от удовольствия вновь увидеть его второго заместителя, - успела сообщить демонесса очаровательным голосом прежде, чем зазвучала труба герольда.

- А вот и Его высокопревосходительство, - довольно произнёс хозяин замка.

            Действительно, лакеи распахнули двери, и в зал вошёл особый гость. Присутствующие сразу же почтительно склонились в глубоких поклонах. Лея по примеру Ахриссы сделала очередной реверанс. Выглядел герцог мрачным, это явственно читалось по его лицу. Одеяние же сочетало красные и чёрные цвета. Неизменным остался лишь обруч на голове.

            «Интересно, снимается ли он вообще?» - вскользь подумала девушка, как увидела среди собравшихся и белый силуэт Хдархета.

            Заместитель подошёл к герцогу и что-то тихо сказал. Демоны посмотрели в сторону человека, слегка кивая головами друг другу, и Дзэпар направился к ней.

- Вы, как всегда, очаровательны, баронесса, - прозвучал его комплимент.

- И, как всегда, увы, недостаточно, - таинственно ответила Ахрисса.

- Госпожа Пелагея, жаль, что на этом рауте танцы не предусмотрены, - девушка почувствовала, что начинает краснеть в тон своему платью. – Виконт, вы  не говорили, что на вечере будут оба ваших заместителя.

- Да, но разве можно скрывать такое украшение вечера?

            Сразу стало понятно, что дело не чисто. Её здесь не ждали и что-то замышляли, а герцога не радовала перспектива проведённого впустую времени. Да и судя по словам Ахриссы, та ожидала увидеть от неё что-то, чего Лее от себя видеть бы явно не захотелось.

Они ещё перемолвились несколькими фразами, а затем Дзэпар увёл наместницу Крудэллиса с собой. Ал’Берит под предлогом, что он должен уделить гостям внимание, тоже покинул её. Лея ни с кем общаться не хотела, а потому подошла к появившемуся после прибытия Его высокопревосходительства столу. Он стоял в открывшемся за исчезнувшими двумя панелями стен небольшом помещении, как бы в нише. Продолжительная диета на бурде, как она продолжала называть традиционную пищу демонов, уже надоела, вызывая стойкое отвращение, и девушка надеялась увидеть хоть что-то съедобное. Второй заместитель осмотрела содержимое и содрогнулась.

Блюда с личинками различных размеров или червями, субпродукты и вырезка из плоти непонятного происхождения. Хотя, одно из блюд она легко узнала. Это был целиком запечённый человек. Целиком, потому что какой-то демон с удовольствием вырезал, орудуя маленьким ножичком и вилкой, из тела несчастного кишки. Нет, еда Лею определённо не радовала.

- Если хочешь чего-нибудь, - послышался тихий знакомый шёпот Дайны у уха. – То лучше вот эти маленькие личинки или полусырое мясо в крови, в него обычно не добавляют вредных для вас, людей, специй.

            Молодая женщина благодарно улыбнулась демонессе, и Дагна снова отошла к стене, заняв позицию неподалёку от одного из Рохжа с очень узкими хитрыми глазами.

            «Была, не была», - решила девушка и, взяв крохотную двурогую вилочку, подцепила на неё личинку.

            Та, видимо, была приготовлена или просто мертва, ибо не шевелилась. Лея посмотрела на неё, едва удерживая комок в горле. Белое полупрозрачное тело, внутри которого, как в домике, находилась тёмная масса, не вызывало аппетита. Может, у той никогда и не было головки и лапок, а, может, они были срезаны для подачи блюда на стол. В любом случае, после таких домыслов брать это в рот тут же расхотелось. Пришлось испытывающе посмотреть на Дайну. Лицо у демонессы выглядело крайне серьёзным, но глаза нагло улыбались. Поняв, что от наблюдения личинки, подцепленной на столовый инструмент (а там, где зубчики её проткнули, уже выделялась мутноватая неаппетитная белёсая жидкость) толку никакого, и следовало либо класть её обратно, либо есть, Лея решилась. Она быстро поднесла вилку ко рту, ощущая исходящий от личинки запах растворителя. На вкус та оказалась не лучше, напоминая жидкое подслащённое внутреннее свиное сало. Увы, шкурка была более плотной, и её пришлось долго разжёвывать, сдерживая желудок, не желающий принимать в себя такую гадость. Больше испытывать удачу не хотелось, а потому и к столу было решено не подходить… Но она не успела от него даже отойти.

- Замечательное блюдо, не так ли, госпожа Пелагея? – поинтересовался Хдархет, подцепляя пару личинок.

            Лея почувствовала, что приступ подташнивая крайне близок к своему логическому завершению, но позволять наслаждаться демону своим положением, она не хотела. Предостаточно было и Лавовых озёр!

- На Земле мне ничего подобного не доводилось пробовать, - с улыбкой ответила девушка, и кончик вилки с новой личинкой исчез у неё во рту. – Такой необычный вкус, - с восхищением добавила она и отошла подальше, думая как бы по-тихому сплюнуть эту мерзость.

            Прогулка по залу тоже добавила только проблем. Один из гостей являлся владельцем сети домов развлечений, и явно пытался произвести хорошее впечатление. Лея же от него отмахивалась, ибо демонической памятью, то есть почти абсолютной, а то и совсем абсолютной, не обладала. Она не помнила ни имени льстеца по отчётам, ни названия его домов, а потому не знала как с ним лучше себя вести. Тот же лишь становился навязчивее. Кончилось всё тем, что второй заместитель «пошла тому навстречу». По сути солгав намёком, что на самое ближайшее время назначена очередная проверка. Вот-вот должна начаться. Собеседник почти сразу стремительно попрощался, ссылаясь на то, что не мог оставить без внимания своего старого знакомого.

            Лея облегчённо вздохнула и ещё немного прогулялась по залу. Все присутствующие что-то между собой обсуждали, но к ней больше никто не подходил, ограничиваясь вежливыми кивками, когда встречались взглядом. Так что особого удовольствия девушка от вечера не испытывала. Она даже забыла о посетившем её в самом начале дурном предчувствии, как неожиданно появился Ал’Берит и, снова предложив руку, повёл подчинённого ему представителя рода людского к противоположной от входа стене зала. Когда он остановился, зазвучала труба герольда, и музыка стихла.

- Господа! – обратился к гостям хозяин замка, отпуская её руку. – А сейчас я попрошу вас освободить центр зала.

            Присутствующие поспешно разошлись, образуя ровный круг. Освобождённая же от них поверхность начала быстро светлеть, пока не стала прозрачной. Под ней отчётливо виднелось подобие камеры с зеркальными стенами, пол которой кишел упитанными коричнево-синими тварями. Больше всего те походили на пиявок, но были более толстыми и длиной в две кисти. Над ними на крюке, подвешенный за руки, болтался обнажённый человек. Он висел достаточно высоко, чтобы жуткие создания не могли дотянуться до его связанных ног, но лицо всё равно выражало такое страдание, что по телу Леи пробежали мурашки. Остальные гости заинтересованно приблизились, им не хотелось упускать ни единой мелочи. Ал’Берит тоже подвёл свою заместительницу чуть ближе.

- Эти создания называются ируйдо, - продолжил виконт. – Но примечательны не они, а то, что делают их зародыши. Сейчас вы увидите это своими глазами на примере человеческого существа.

В камеру пленника вошёл Тогхар и, сделав надрез на коже пленника, что-то положил туда и вышел. Дверь сразу слилась с зеркальной стеной. Повелитель Аджитанта продолжил комментировать.

- Яйца ируйдо размещаются в открытой ране. После этого существу остаётся жить два дня. Ваше высокопревосходительство, - обратился Ал’Берит к своему сеньору и поклонился. – Могу я попросить вас о милости ускорить время для этого человека, дабы никто из присутствующих не тратил его бесцельно?

            Герцог утвердительно кивнул головой и поднял одну руку кверху. Внутри ладони загорелся чёрно-красный дымчатый шар. Виконт улыбнулся, некоторые демоны почтительно поклонились.

С несчастной жертвой же начинали происходить отвратительные резкие перемены. Вся поверхность не затянувшегося разреза покрылась белёсой ворсистой шевелящейся массой червей. Затем ируйдо буграми под кожей расползлись по всему телу, стремительно увеличиваясь в размерах. Мужчина орал и извивался всем телом.

- Человек абсолютно всё чувствует, но личинки поедают лишь мышечную ткань, исключая внутренние органы, необходимые для жизни, и область головы. Крупные сосуды остаются не тронутыми, а разрывы меньших сцепляются выделяемым секретом…

            Лея почувствовала, как угощение в её желудке с новой силой снова запросилось на волю. Почему-то казалось, что изнутри она уже покрывается белым ворсом и… Ал’Берит же, словно профессор, продолжал далее:

- Более того, работа организма регулируется ими же. То есть умереть от кровоизлияния, приступа или шока существо не может и остаётся в полном сознании… А вот это переходная стадия, наступает по истечению тридцати часов. Немного остановимся на ней.

            Второй заместитель с ужасом смотрела вниз. Какая переходная стадия? Страдалец превратился в мешок кожи, кишащий червями размером в два указательных пальца, если судить по движениям бугров. Он явно не переставая кричал во всю мощь лёгких, но звук не доносился, чтобы столь нетактично не прерывать речи виконта. Кожа вокруг глаз мученика ещё в самом начале вздулась и покраснела, не давая возможности закрыть глаза, и безумие в них отражалось в зеркалах камеры, делая мучение ещё большим.

- … таким образом, это точка невозврата. До этого момента тело ещё можно восстановить, если это необходимо. И можно повторять первую стадию снова и снова, - как сквозь сон донеслись до ушей девушки спокойные пояснения Ал’Берита. Большую часть она просто напросто пропустила, ведь глаза у мужчины лопнули. – Теперь настала очередь и внутренностей. Мозг и нервные окончания будут работать до последнего, но итог один. Созревшие ируйдо выйдут из его тела, чтобы присоединиться к собратьям.

            Корчащееся от движений тварей тело раздулось, а затем по низу живота и ступням пробежали красноватые линии и из них, как из бочки с рыбой, на пол повалились огромные коричнево-синие пиявки. Круг был завершён.

- Замечательно, - восхищённо произнесла Ахрисса. Блеск в её глазах стал сальным и омерзительным. – Но это люди. А вы говорили о новом способе казни для демонов.

- Есть ли среди собравшихся доброволец? – Ал’Берит весело обвёл глазами своих гостей, и те, в большинстве своём, смущённо попятились. Однако, видимо, это была шутка, ибо наместник беззаботно улыбнулся и продолжил. – Жаль. Ну, что ж. Хорошо, что всё уже готово для демонстрации.

            Пол на мгновение потемнел, а затем показалась новая камера, аналогичная прежней, только висело существо похожее на ранее виденного Леей кучера. Он извивался, нелепо пытаясь освободиться от пут.

- Принцип будет тот же. Абсолютно, - уверенно сказал повелитель. – Даже способность к восстановлению не поможет. Ируйдо блокируют сигналы.

- Даже для Высших? – герцог был явно заворожён последней информацией.

- Теоретически да. Возможно, не так быстро, как для обычного демона, но должны. К сожалению, пока на практике не довелось это проверить, - ответил Ал’Берит, мимолётом удостаивая взглядом Хдархета.

О том, заметил ли сам наместник Аджитанта, что такие же взгляды бросали герцог и баронесса на него и его первого заместителя, история, увы, умалчивает.

            Смотреть повтор кошмара девушке не хотелось, но виконт не выпускал её руки. Приходилось стоять и наблюдать за процессом. Хотя большую часть времени Лея уделила рассматриванию заинтересованных лиц и морд демонов. В отличие от неё, они с удовольствием взирали на муки и слушали пояснения Ал’Берита.

            «Больные на голову выродки», - пронеслось в мыслях молодой женщины.

            Если первоначально она находила объяснение жестоким нравам Ада в климате планеты, то теперь объяснять стало нечего. Это было уже более чем жизненной необходимостью.

Жажда. Жажда боли. Крови. Страданий и мучений.

Они купались в этих ощущениях и радовались им так же непринуждённо, как маленький ребёнок купленному леденцу. Особенно неприятно оказалось видеть, как её телохранительницы со своих мест с любопытством вытягивали шеи и даже одобрительно кивали в такт словам. Да, они для неё были подругами. Дагна всегда относились с дружелюбием к ней, у них имелись свои понятия чести, они по-своему были заботливы и милы. Но только для своих членов клана. Никогда не следовало забывать, что в них текла демоническая кровь.

- Вам понравилось? – решил узнать у неё Ал’Берит, когда пытки закончились, пол вернулся к прежнему состоянию, а гости снова разошлись по залу.

- Нет, - честно ответила Лея. – Но это было познавательно.

- Госпожа Пелагея предпочитает более творческий подход? – спросила баронесса. – Я вот немного разочарована тем, что так и не было брызг крови. Они бы восхитительно сверкали на зеркалах.

- Отмывать было бы долго, - равнодушно и прагматично парировала второй заместитель. Демоны рассмеялись.

- Позвольте, мне ненадолго покинуть вас, - сказал наместник, как будто она могла ему возразить. – Необходимо проверить, всё ли готово для заключительной части вечера.

- Вы будете на моём приёме через четыре дня? Мне бы это доставило несравненное удовольствие, – поинтересовалась демонесса, когда Ал’Берит скрылся из виду.

- К сожалению нет, Ваше превосходительство, - решительно отклонила предложение Лея.

Для того чтобы работать и решать подкидываемые время от времени Хдархетом проблемы ей не нужно было появляться на таких светских раутах. А сходить с ума как-то слишком рано. Враг не был даже немного уязвлён.

- Служебные дела требуют моего присутствия в Аджитанте.

- Очень жаль, - вроде как действительно расстроилась Ахрисса. – Остаётся надеяться, что вы передумаете.

            Мысленно молодая женщина уже видела себя висящей в зеркальной камере и баронессу делающую разрез на её коже. Конечно, той жаль, что такая гостья не появилась бы. Тут Лея находилась под покровительством наместника Аджитанта, а с чужой мышкой на территории соседского кота толком не поиграешь. Но ведь всё так могло поменяться в Крудэллисе… Или, может, стоило поехать, чтобы устроить всем этим демонам проблемы с Раем?

«Нет, уже было отказано», - решила она. Да и совсем не хотелось так. Точнее хотелось совсем не так.

            Ей вспомнились родители. Они, наверняка, переживали и волновались. Не могли понять, куда дочка исчезла.

            Ещё одна девушка пропала без вести. Ещё одна семья погрузилась в траур и слёзы. Кто сумел бы найти и отыскать?

            Эх, что бы сказала мама, если бы увидела её здесь? Хотя, нет. Лучше об этом даже было не думать. Не дай Бог увидеть свою родную маму в этом зале! Лея обернулась и посмотрела по сторонам, как будто искала кого-то, кто мог случайно подслушать её мысли.

            «Не буди лихо, пока тихо», - твердил мозг, заставляя себя думать о других вещах.

            Увы, ей не было известно, что Ал’Берит уже давно набросал список людей, предполагая приказом запретить тех к перемещению или другому воздействию охотниками и иными демонами. И перечень этот состоял из её родных, близких и даже просто знакомых. К сожалению, он действовал бы только на территории подчинённой виконту, а, соответственно, и для ограниченного круга лиц.

            Лея посмотрела на часы. Прошло только четыре часа, а ощущения были такими, что целая вечность. Снова зазвучала труба герольда, возвещая об отбытии герцога. За каждым его шагом пол вновь светлел. Полоса медленно растягивалась, пока не создалось впечатление, что ледяная поверхность большей части зала просто напросто исчезла, образуя в центре каменную яму, полную раздробленных костей. Решётки с четырёх её сторон открылись и началась битва между ящероподобными демонами. Смотреть на это кровавое зрелище Лея не захотела, а потому подошла ближе к стене и сделала вид, что внимательно рассматривала статую дракона. Остальные гости, в своём большинстве, наблюдали за боем и даже делали ставки. Во всяком случае, кровожадность Ахриссы была утолена. Девушку же волновал вопрос иного характера. Ей было интересно, когда же возможно стало бы покинуть этот зал и вернуться домой. Следовало ли подойти к Ал'Бериту и попрощаться? Герцог ведь уже позволил себе уйти, почему бы и нет?

- Мне эти светильники совершенно не нравятся, - молодая женщина обернулась на голос наместника. Он делал вид, будто тоже изучал дракона.

- И чем же они вам не нравятся?

- Незаслуженно привлекают ваше внимание, - наместник обворожительно улыбнулся.

- Я бы хотела покинуть дворец. Это уже не будет противоречить этикету?

- Только если перед отъездом вы поблагодарите меня за хороший вечер. Вам ведь понравилось? – невинно поинтересовался он. Лея же разозлилась.

-  Ваши приёмы, это нечто невероятное. Надеюсь, что ещё не раз буду гостьей на них, - демон довольно усмехнулся, а разошедшаяся второй заместитель продолжила ровным голосом. – К сожалению, мне уже пора покинуть столь приятное общество. Позволите ли вы мне оставить вас?

- Очень жаль, что вы решили удалиться. Позвольте проводить.

            Он привычно предложил ей руку. Лея только в этот момент вспомнила, что так во Дворце Бракосочетаний стоял жених с её подругой, и точно так, когда она занималась бальными танцами, партнёр вёл партнёршу к площадке.

Виконт остановился у двери в зал. По пути их никто не остановил. Присутствующие наблюдали за битвой в яме. Слуги выверенным движением открыли створки. Дагна незамедлительно приблизились. Ал’Берит же поцеловал Лее ладонь, чуть дотрагиваясь горячими губами кончиков пальцев в перчатках.

- Очень жаль, что вы покидаете нас, госпожа Пелагея, - снова проговорил он. – И жаль, что без одной из ваших демонесс. Кхалисси Дайна, вы ведь не против того, чтобы задержаться?

Его взор с неким азартом скользнул по совершенной фигуре телохранительницы и остановился на синих глазах. Дайна, кланяясь, ответила:

- Я всегда к вашим услугам, мой повелитель.

Лицо воительницы не выражало никаких эмоций при этом. Лея же встревожено перевела взгляд с наместника на подругу, но та лишь лёгким кивком головы дала знать, что всё было в порядке.

- До скорой встречи, - пробормотала девушка. Чтобы услышать в её голосе удивление, не надо было обладать тонким музыкальным слухом.

Молодая женщина вышла за дверь и хотела обернуться, чтобы посмотреть на Дайну, но створки уже сомкнулись. Так что она стремительным шагом дошла до самой кареты, как будто сбегала от чего-то. Странно, что при всём этом ощущалось?

Тревога? Да. И прежде всего. Быть может, демонесса в чём-то провинилась? Или Ал’Берит решил использовать ту в своих целях? А если эти намерения были связаны с Леей? И всё же зачем тогда столь открыто действовать?

Вопросы перемешались в голове, оставляя после каждого крайне неприятный осадок. Но при этом было ещё что-то…

Ревность? Мозг задумался. Нет. Отголосок этого чувства. Увы, как и многие другие женщины, она была собственницей. Ей мог не нравиться сам мужчина, или она могла не хотеть в силу своих причин каких-либо отношений с ним, как сейчас. Но допустить, чтобы он мог флиртовать с кем-то ещё в её присутствии? Это задевало самолюбие. Более того, осознание, что у подруги, с которой она делилась всем, кажется, имелась своя некая тайна, тоже не было приятным. Разбор эмоций немного успокоил. Лея села в карету вместе с Даррой.

- Это ведь то, о чём я подумала? – спросила девушка, надеясь, что ей сейчас всё разъяснили бы. Телохранительница, несколько резче, чем следовало, сказала:

- Я не знаю, о чём ты могла думать.

- Но с ней же будет всё в порядке?

- Я не знаю, - коротко и жёстко ответила та. – Увидим позже.

            Некоторое время они молчали. Город за окном шумел. Ночь, как таковая, не наступала в Аду, да и спали демоны мало. Неожиданно Дарра приподняла шторку и выглянула наружу.

- Пепел пошёл, - сказала демонесса.

Эти слова прозвучали так буднично, как будто говорилось про дождь или снег. Серая зола медленно покрывала окружающее пространство, словно стирала его, рассчитывая оставить лишь чистый серый лист. Где не было ни света, ни тьмы. На котором столь легко начать всё сначала… Лее же, тоже посмотревшей за окно, хотелось верить, что местные жители научились справляться с такими осадками, и не пришлось бы увидеть повторение судьбы Помпеи.

- А почему Ал’Берит всегда предлагает составить пару так странно? Я видела демонов в зале, которые и по-обычному ходят под руку, – задала она давно мучавший её вопрос. Дарра удивилась.

- Не знаешь разницу? – поинтересовалась она, словно пытаясь что-то для себя решить.

- Нет.

- Ясно, - демонесса усмехнулась. С облегчением, как показалось Лее. – Если бы ты держалась за его предплечье. Или, как ты говоришь, под руку. Это означало бы, что вы очень близки друг с другом.

- Ничего себе, - удивилась девушка. – А я столько раз так гуляла с друзьями. У меня так племянник даже после выпускного в садике с подружкой шёл, подражая родителям…

- Быть может, в этом наш этикет и различается.

- Кстати, Дарра. Вы уже так давно переехали, а я ни разу не видела никого из девочек. Ваших самых младших сестрёнок. Они хорошо обустроились? Как твои дочери? – спутница немного напряглась.

- Они остались в общине. Вместе с Кхалисси. Так было нужно, - отрывисто ответила телохранительница и отвернулась к окну, давая понять, что разговаривать больше не о чем.

            Вскоре они вернулись к дому. Лея уже привыкла к нему. Тем более, сейчас он, обжитый, стал намного уютнее. В основном из-за того, что по нижним этажам время от времени сновали Дагна, вечно подшучивающие друг над другом. Изгородь давно была починена. Немного разочаровывало пустое пространство перед входом. Но о зелени приходилось только мечтать. И правда пелось в песни, что снилась лишь зелёная трава у дома. Да, именно она. А ещё деревья, пение птиц, аромат цветов, солёный привкус моря и бесконечно прекрасные небеса. Лея посмотрела на потолок кареты. Сейчас тот соответствовал ночи, показывая ясное, как на северо-западе России бывало только зимой,  изрешечённое звёздами такое прекрасное небо.

 

***

 

            Дайна встретила их у кабинета. Лея поняла, что придирчиво осматривала демонессу, в поисках хоть каких-либо знаков о том, что с той произошло ночью.

- И не надо так на меня смотреть, - усмехнулась та.

- Я за тебя волновалась, - оправдалась её госпожа.

- Мужчина – это не самое худшее, что может произойти с женщиной, - философски заметила воительница улыбаясь.

Какая-то часть души девушки облегчённо вздохнула. Если бы виконт хотел навредить Дайне, то та бы так не веселилась. И уж пусть лучше развлекался бы с ней в самом привычном плане, тем более что демонесса не выглядела из-за этого расстроенной.

Второй заместитель достала ключ и открыла кабинет. Дана сразу же направилась с Дуонной в комнату архивов. Остальные телохранительницы рассредоточились по помещению, лишь Дорра привычно осталась снаружи. Неожиданно раздался стук в дверь. Лея стремительно заняла своё кресло и только успела развернуть ближайший свиток, как внутрь зашла Дорра и официально поинтересовалась.

- Посланник от господина Хдархета, госпожа Пелагея. Прикажете впустить?

- Да, - ответила молодая женщина, не понимая, чего ещё мог придумать вредный коллега.

            В дверь вошёл демон в обличии человека. У него было обычное простое лицо, каких тысячи по всему миру, и одежда наподобие ливреи. Он почтительно поклонился, не отпуская большой поднос, закрытый колпаком, и ровным голосом хорошо вышколенного слуги произнёс:

- Подарок от господина Хдархета для госпожи Пелагеи, - посланец замер, словно ожидая чего-то. Последовала неловкая пауза.

- Поставь сюда, - спасла положение Дайна, указывая на столик у дивана. Мужчина поставил туда свою ношу. Ещё раз поклонился и вышел.

- И что там? - выждав несколько секунд, как дверь закрылась, поинтересовалась Лея у Дайны, сосредоточенно осматривающей поднос.

- Вроде всё чисто.

- Тогда открывай, - потребовала она.

Демонесса приподняла колпак, но девушка ещё ничего не успела заметить, как та сразу закрыла его, едва сдерживая смех. Затем воительница взяла поднос и поставила его на стол перед Леей.

- Можешь открыть сама. Всё-таки твой подарок, - хитро щуря глаза, сказала Дайна. Остальные Дагна заинтересованно приблизились.

- Вот что-то мне не хочется, - чувствуя подвох, ответила Лея.

            Она несколько секунд делала вид, будто рассматривала свиток, но, поняв, что Варвара не единственная любопытная женщина с Земли, решилась и открыла крышку. Под ней оказалось огромное глубокое блюдо полное мелких личинок. Таких же, что она ела вчера в замке.

            «Вот…», - снова нецензурно подумала о Хдархете Лея и произнесла тоже самое вслух.

            Дарра и Дайна открыто захохотали. Остальные, видимо, были ещё не в курсе этой истории. Девушка отодвинула подальше от себя поднос и поморщилась. Потом поняла, что это не приносило облегчения.

- Может ему капусту рубленую отправить, чтобы понял, какой он козёл? – предложила она.

- Не волнуйся, он прекрасно это знает, раз прислал такое, - всё ещё не отходя от смеха, сказала Дарра, а затем очень серьёзным голосом заметила. – Лучше радуйся, что он пока только забавляется и не делает ничего весомого. Повелитель, конечно, влиятельный демон, но у Хдархета тоже есть свои связи. И думаю, что у него уже заготовлен план по твоему устранению.

- Умеешь ты обрадовать, - кисло улыбнулась молодая женщина. Затем посмотрела на поднос с личинками. - А эту гадость надо выкинуть!

- Ни за что! – возразила Дайна и подмигнула сестричкам. – Вдруг он хотел тебя отравить? Мы должны проверить, - с этими словами одна из личинок исчезла у неё во рту.

            В дверь снова постучали. Воительница резко накрыла поднос колпаком и, быстро проглатывая угощение, снова встала за спину Леи. На этот раз посетительницей оказалась Кассандра. Второй заместитель в очередной раз удивилась тому, как чередовались дни. То в её кабинете никого не видно было неделями, то за один час ломилась уйма народа. Это подчинённые ей хозяева домов развлечений лично пытались попасть на встречу, высказать своё расположение и продлить лицензию в льготном порядке.

- Моё почтение, госпожа Пелагея, - поклонилась секретарь. – Кхалисси Дайна, у меня сообщение для вас от повелителя.

Она передала запечатанный конверт и удалилась. Несколько подозрительных пар глаз уставились на Дайну. Та невозмутимо вскрыла бумагу длинным острым ножом, достала письмо и прочитала. Затем сложила послание и вместе с конвертом подожгла на ладони, ссыпав аккуратно пепел в кармашек платья.

- Госпожа Пелагея, некоторое количество дней, а точнее вечеров, я вынуждена буду отсутствовать, - уведомила она. – Дарра, в это время будешь вместо меня.