Главы:

Хозяин Острова

 

 

Ваш Рай – это только сон…. (с)

 

Глава первая

 

- Я видала такую чепуху, по сравнению с которой

эта чепуха — толковый словарь.

 

Льюис Кэрролл " Приключения Алисы в стране чудес "

 

День первый. Девять часов и тридцать три минуты утра по местному времени

 

         Они летели над поверхностью лазурной воды. Бирюзовое небо и искрящийся ослепительными бликами под ярким солнцем синий океан заставляли сердца путешественников стремительно биться. Сапфировые краски природы, ощущение полной свободы, лёгкий привкус волшебства и тайны не могли не затронуть их души. А ведь самое главное ещё только начиналось - из вертолёта открывался вид на выплывающий из туманной дымки остров. Инга заворожено смотрела через иллюминатор на далёкий берег. А дивная местность словно неслась ей навстречу, чтобы как можно скорее раскрыть взору девушки поразительной красоты панораму. С каждой секундой всё ближе становился непостижимый кусочек суши, веками укрывавшийся не только от глаз первооткрывателей, но и от космических спутников. Облака окутывали планету, медленно расплывались по ней, то почти полностью закрывая, то словно исчезая. И никому в голову не приходило, что над небольшим участком поверхности они есть всегда… Точнее были. До недавнего времени. Если бы не невероятное стечение обстоятельств, лишившее клочок земли этой небесной защиты, то никто (ещё неизвестно сколько!) не смог бы узреть это чудо. А увидеть его хоть раз в жизни стоило!

         Относительно небольшая равнинная часть острова с высоты казалась пёстрым узорчатым ковром, хотя на самом деле им являлись возделанные сельские поля. Посреди этого растительного буйства красовался город. Он, подобно итальянскому Амальфи, располагался на склоне богатой зеленью узкой горы, на которую как бы легла коричневая ленточка дороги-серпантина. Остроконечная вершина словно рассекала небо. Великолепный вид и так завораживал. И всё же подобную красоту было невозможно сыскать и во всём мире по иной причине - величественный пик под влиянием неведомых сил природы некогда раскололся надвое.

Вторая половина необъяснимым образом выглядывала из воды тонкими многочисленными столбиками, постепенно расширяющимися кверху и переплетающимися друг с другом. Казалось, что это корни гигантского дерева выбрались из недр земли.  Они, как своеобразные колонны, удерживали четыре небольших, будто парящих, островка. Один весьма крупный и три намного меньше. Все эти «небесные тверди» соединялись подвесными переходами, ибо находились почти на одной и той же высоте.

         Сложно было поверить фотографиям! Острова казались фантастикой! Исследователи вились вокруг них, словно мухи у блюдца с вареньем, чтобы изучить загадочную землю… Вот только, увы, поселенцы являлись совсем иными аборигенами, чем которые когда-то встретили европейцев в Америке или же в Африке. Они не собирались скупать стеклянные бусы за золото. Да и всемирные защитные организации не дали свершиться экспансии. Более того, островитяне быстро сумели перенять многие блага цивилизации. Как технические, так и культурные. Даже сменили традиционную одежду. Подобные действия, как и отсутствие удивлённых глаз и детского наивного восторга у местных жителей изумляли мировую общественность. Почему-то незваные гости не стали здесь посланцами богов. Нет. Владыки Острова наоборот дали понять, что считаться стоило именно с ними. Прошло всего несколько лет, а невероятный Остров превратился в одно из самых дорогих и желанных мест для туризма, принося баснословный доход своим обитателям, но при этом держался в стороне от суеты большого мира, и не позволял чужакам ничего лишнего…

        Особенно не приветствовались изнывающие от любопытства учёные.

        Инга вытащила прижатый к телу ремнём безопасности рекламный проспект, на котором красовалась крупная надпись «Это ваш Рай!». Затем она раскрыла его, чтобы сравнить фотографию с действительностью. Реальность выигрывала, но девушка опустила свой взор на бумагу. Её глаза (уже не в первый раз) быстро пробежали по чёрному мелкому рекламному шрифту, сообщавшему различную информацию для путешественников. Память старательно попыталась впитать в себя выжимки. Действительно полезных данных оказалось не так много, хотя восторженные обороты речи вполне придавали дополнительный объём тексту. Но Инга была уверена, что и их она бы растеряла, стоило только ступить на землю. Внутреннее волнение сковывало мышление. Трепет перед происходящим даже сдавливал грудь, не давая свободно дышать.

        Судя по брошюре, на самом крупном небесном острове жили только жрицы местного храма, хотя окружающее пространство являлось очень даже пригодным для жизни. Согласно схеме, присутствовали и крошечные леса, и уютные поляны, и извилистые ручьи, и даже два небольших озёра! Вот уж загадка природы, как такое могло существовать, и почему эта земля не заселялась и не возделывалась! Ведь основной Остров был далёк по своим размерам от материка. Даже Маврикий превышал его в несколько раз.

       Возможно, если бы Инге довелось знать чуть больше о местной религии, то неясностей для неё стало бы меньше. Но о таком «даре знаний» мечтала не только она. А потому и учёные, и исследователи, и даже простые обыватели заполняли мир предположениями, неизвестно насколько далёкими от истины.

- Сложная орнитологическая обстановка, - недовольно сказал болтливый весельчак-пилот пассажирам. – Не очень хорошо, но справимся!

       Вертолёт уже подлетал к скромной посадочной площадке, когда девушка заметила знакомый силуэт корабля. На нём перевозились машина, техническое оборудование, большинство вещей и, самое главное, их технический специалист - Сашка, назначенный следить за перевозкой. Высота уже была не столь велика, чтобы не узнать коллегу по ярко оранжевой куртке, столь им любимой. Судя по тому, как тот размахивал руками перед стоящими людьми в форме, разговор между ними происходил не из приятных.

- Теперь ты понимаешь, почему мы полетели на вертолёте? – услышала она через наушники немного искажённый эмоциональный голос Павла. – Эти жители Острова самые настоящие изгои!

            Конечно, у Острова имелось и своё исторически сложившееся название. Но оно было труднопроизносимым, поэтому его и заменили столь всеобъемлющим словом. Более того, насколько стало известным, сами местные предпочитали при чужеземцах называть свою родину также.

- Где ты видела, чтобы происходил такой контроль туристов? И каждому полагалось не более чем пять дней за сезон! А Храмовые Сады, - продолжал Павел, – разрешают увидеть только один раз за всю поездку! Это же единственное ради чего и стоит посетить это место. Пляжей по всему миру и так полно, а они вместо того, чтобы срубить денег – не пускают! Там точно что-то есть! И я обязательно выявлю, что это!

- Думаешь, вертолёт настолько добавил тебе презентабельности?! – весело произнесла Инга.

- Знаю! – усмехнулся он. – Смотри!

            Действительно. Их уже встречали. Недалеко от посадочной площадки остановилась чёрная машина. Элегантный транспорт выглядел вдвое дороже своей истинной цены, если учитывать с какой редкостью автомобили встречались на Острове. Необходимость доставки из большого мира топлива и узкие мозаичные улочки города мало способствовали популяризации автомобилей. Они являлись здесь экзотическим зрелищем, которому, по сути, практического применения было почти и не найти. Здесь всё ещё предпочитали передвигаться пешком, хотя в последнее время стали преобладать велосипеды.

           Вертолёт словно застыл на одном месте, медленно и плавно начиная снижение, а из машины, несмотря на мощный искусственный порыв ветра, созданного винтом, вышли трое мужчин в тёмных костюмах. Кабина дрогнула, когда полозья соприкоснулись с поверхностью земли. Гаррет, зачем-то снявший гарнитуру, что-то прокричал и заулыбался, однако из-за шума его никто не расслышал. Этот факт не расстраивал. У Гарика (так Гаррета называли в команде) как американца было весьма специфическое для славян чувство юмора.

           Четверо исследователей нерешительно направились к делегации. К ощущению счастья, наполнявшего Ингу, тут же прибавилась и смутная тревога. Девушка шла последней и видела, что все тоже словно чего-то боялись и потому старались держаться за спиной Павла – главного в их команде.

            «Да чего трястись то? - внезапно подумалось ей. - Выйдет или не выйдет – главное, что я это всё вижу своими глазами».

           Мысль принесла некое умиротворение. Плечи расправились, и она лёгкими шагами догнала руководителя, попутно внимательно разглядывая мужчин у машины. Их бледная кожа, не типичная для такого ныне солнечного местечка, отливала сероватым оттенком. Казалось, что за столько столетий под облаками эти люди отучились загорать! Чёрные волосы были на удивление матовыми. Если бы не живые яркие глаза, то казалось бы, что этих людей вырезали из гангстерского чёрно-белого фильма и разместили в другой, современной и яркой киноленте. Все, как на подбор, выглядели худощавыми, но никаких дум о слабости, глядя на них, в голове не возникало. Осанка и мечи на поясах, столь неподходящие для украшения классических костюмов, выдавали долгие годы тренировок.

Правда, зачем это оружие на таком относительно небольшом Острове? Неужели здесь велись войны? Население ведь насчитывало несколько десятков тысяч человек и только...

Павел энергично протянул руку в знак будущего сотрудничества, но ледяной взор встречающих быстро подавил его вежливую улыбку, и заставил ладонь опуститься.

- Я Владыка Остор, - представился один из мужчин неопределённого возраста на хорошем английском, ставшем вторым языком Острова, и немного скривился. - Думаю, вы понимаете, что Остров, по-своему, обособленный мир. Здесь никогда не были и не будут рады тем, кто пытается перевести величие и красоту в логические объяснения и научные догадки.

            Говорившему с одинаковой уверенностью можно было дать и двадцать пять, и сорок лет. Видимо он относился к той редкой категории людей, которые долгое время выглядели очень молодо, а затем резко старели. Со вкусом подобранная официальная одежда, обувь и аксессуары уже выдавали его принадлежность к «великим мира сего», но, словно для тех, кто мог бы и не догадаться, через плечо свисала золотая варварская цепь с крупными самоцветами... Удивительно, может на ком-то другом подобное украшение и смотрелось бы вычурно и нелепо, но не на Владыке. Нутром Инга чувствовала, что перед ней стоял настоящий дипломат, а потому движение каждой мышцы лица казалось ей продуманным. Даже тот напор, с которым тот говорил, имел свою цель – гостям предстояло чувствовать себя «не в своей тарелке».

            Видимо Павел пришёл к такому же выводу. Первая растерянность руководителя научной группы от подобного приветствия быстро прошла, и осталось только упрямство, столь свойственное родившимся под знаком овна. Он уверенными движениями открыл папку, чтобы показательно достать толстый контракт, скрепленный размашистыми подписями.

- Но договорённость у вас с нашей организацией есть, иначе бы нас здесь не было.

- Именно. Иначе бы вас здесь не было, - ответил Владыка, небрежным жестом показывая, что ему не нужны никакие бумаги, и резко добавил. - Десять дней на Острове. Два посещения Храмовых садов и только один визит туда с вашей аппаратурой. Не больше.

- Так и будет, - уверенно подтвердил Павел.

            Инга знала нынешнего руководителя очень хорошо, а потому его интонация убедила её, что ощущение, преследовавшее девушку с самого начала поездки, вышло верным. Этот договор не был бы соблюдён честно. Их группой.

- Жизнь покажет, - Остор хищно приподнял уголки губ, развернулся и сел в машину. Двое его синеглазых спутников, которых никто так и не представил, тоже скрылись в салоне. На душе прибывших учёных сразу появился неприятный осадок.

- Кажется, Остров перешёл в наше распоряжение, - попытался приободрить коллег Павел, но заслужил только кислые улыбки своих товарищей.

           

День первый. Около десяти вечера по местному времени

 

            Трень.

            Радостный свист и смех.

            Все пятеро экспертов (каждый в своей области) расположились в комнате одного из номеров тихой, уютной гостиницы и радовались прибытию на Остров. Столь приподнятое настроение обосновывалось весьма простым фактом - посещение сей «земли обетованной» было редким и даже исключительным явлением. Владыки предпочитали количеству туристов – их «качество», чем ещё более завышали элитному курорту цену. Кроме того, официально заниматься здесь исследованиями – небывалая привилегия, создающая прецедент. И, пусть время и возможности сурово ограничивались Владыками, это служило началом существенных перемен. Главное, что местные власти наконец-то решились на подобное сотрудничество, а, значит, оно последовало бы и в дальнейшем. Как говорилось, «вода камень точит».

- Неважно, сделаем мы что-либо действительно значимое или нет. Наши имена уже войдут в научную историю! - восторженно закартавил Гарик на ломаном русском.

            Замечание было принято за тост, и все пятеро подняли вновь наполненные шампанским бокалы.

            Новое трень.

            Инга очень жалела, что первый день на Острове прошёл так быстро. Со взлётной площадки научная группа сразу двинулась в порт. Там они долго суетились с документами и пограничным контролем, а затем последовали осторожная перевозка вещей, распаковка и, наконец, настройка оборудования. В качестве рабочего пространства была арендована часть подвала гостиницы. Помещение, как и обещалось, соответствовало требованиям учёных. Конечно, полноценную лабораторию развернуть не получалось, однако некоторые данные стало возможно анализировать сразу. И это, конечно, значительно повышало эффективность исследований… И всё же, муторные, пусть и необходимые дела измотали весь коллектив. Пожалуй, если бы не осознание, как мало времени предоставлялось в их распоряжение в столь дивном месте, вряд ли бы кто решился ещё и на трёхчасовую прогулку по городу – но она того стоила.

            Улицы были выложены шлифованными камнями различных пород наподобие яркой мозаики. Необычные рисунки плавно переходили друг в друга, смешивая фантастические картины с вполне обыденными сюжетами или же иероглифами. По таким мостовым Инга смущалась ходить. Она не могла отделаться от ощущения, что островитяне, словно дикари, расстелили холсты известных картин или редчайшие гобелены вместо ковровой дорожки в прихожей. Сами же мостовые то поднимались, то опускались. Иногда путь преграждали широкие ступеньки, и тогда Сашка хмурил лоб. Девушка сама не поняла, из-за чего тот так реагировал на многочисленные, пусть и не особо высокие, лестнички, пока Павел не потрепал коллегу за плечо со словами: «Ну, кто ж знал, что машина настолько-то неактуальна».

Действительно, об отсутствии возможности проката и узких улочках их предупреждали, а потому и модель автомобиля была избрана соответствующая. Однако подобные преграды взял бы разве что гусеничный вездеход… То-то у местной таможни и вопросов по их транспорту не возникло.

            Здания в единственном крупном городе Острова выглядели как на подбор - с белыми стенами и красной черепицей. Их украшала скромная лепнина и пышные вьюны. Дома почти что не огораживали заборы. Они ютились, прижимались друг к другу, но ощущение огромного пространства не исчезало. Возможно, такой эффект создавало то, что постройки от мостовых отделялись желобками журчащей кристально чистой воды, за которыми шла примерно четырёхметровая полоса газона. Да и зачастую на ровных крышах разбивались цветники. Наверняка, с самой высокой точки вместо яркой черепицы был виден сплошной сад. Природа словно сливалась с поселением. Невозможно было отделить одно от другого. Гармония мира и человека достигла в этих краях своего апогея.

Рекламный проспект не врал. Это был словно Рай на земле.

Вся компания гуляла вместе до тех пор, пока сумерки не стали охватывать город. Тогда зажглись синеватым огнём крошечные газовые фонарики необычной каплевидной формы, и улочки резко опустели. В этой непривычной для жителей мегаполисов тишине иногда жужжала мошкара или тренькали птицы. Души наполняли умиротворение и спокойствие. Возможно, они бы продолжали сидеть на лавочке в облюбованном сквере до самого рассвета, любуясь ясным звёздным небом, но у кого-то предательски заурчало в животе. Вместе с этим столь тривиальным звуком пришло и осознание, что за день так и не удалось нормально поесть. Поэтому все единогласно решили вернуться в отель.

            Гостиница, в которую они заселились, не имела архитектурных изысков и была незатейливым трёхэтажным зданием пастельного зелёного цвета. Не смотря на чистоту и порядок, интерьер номеров на вкус Инги выглядел слишком простым для невероятно высоких цен. И, судя по всему, её коллеги придерживались такого же мнения и по поводу остальных услуг. Во всяком случае, после сытного ужина Сашка беззастенчиво заметил, что хотя вся еда и была приготовлена вкусно, но стоила так дорого, что наверное ему в твиттере её как самую великолепную трапезу в своей жизни придётся описывать. Вершина вкуса! Гарик как всегда не особо понял из-за чего все засмеялись… В помещениях отеля преобладала отделка деревом, выкрашенным в белый цвет, а современные материалы, вроде привычного пластика, почти отсутствовали несмотря на то, что здание построили сравнительно недавно и исключительно ради неиссякающего потока туристов. Хотя, главное, что все блага, которые только могла принести нынешняя цивилизация для комфорта и столь привычные для обычного современного человека мелочи, здесь присутствовали.

            Каждый занял свой номер. Инге достался на втором этаже в стиле прованс. Его составляли: небольшая прихожая с объёмным встроенным шкафом (как будто в столь тёплом месте могла понадобиться уйма верхней одежды!), просторная ванная, вход в которую располагался напротив входное двери, да спальня не более пятнадцати метров квадратных по левую руку. Огромная кровать занимала почти всю комнату. По обе стороны от единственного широкого окна стояли два длинных комода, поверх которых пристроились трогательные глиняные горшочки с цветами. Над ними висели зеркала. В них отразилось её усталое лицо в обрамлении ярко-красных волос. Она со студенчества красила их в такой цвет. И даже избранная серьёзная профессия не изменила имидж. Мысли об этом заставили её карие глаза улыбнуться.

 

Коротенькие кружевные шторки развевались под слабыми порывами тёплого ветерка. Одна из трёх створок окна была приоткрыта. Она закрыла ту и угрюмо посмотрела на ещё нераскрытую сумку с одеждой. Вещи разбирать, конечно, следовало, но совсем не хотелось… Да и, прежде всего, нужно было сделать другое.

Инга достала из кейса рабочий ноутбук и включила его. Экран тут же засветился, на краткий миг отображая окно заставки с логотипом Stellimber Incorporated, где она работала. Знакомая программа для общения автоматически загрузилась. Муж оказался в сети. От него сразу же пришло несколько сообщений, написанных в разное время в течение дня. Инга быстро пробежала глазами по незамысловатым текстам, полных тревог за свою драгоценную половину.

- Привет, Антош. Извини, что только сейчас отвечаю. Дел было невпроворот, - написала девушка, на самом деле не испытывая ни капли сожаления или раскаяния.

            С супругом она познакомилась ещё на втором курсе института. История была банальной. Пошла с подружками в ночной клуб, потанцевала с парнем, и почему-то согласилась на свидание с ним, хотя он не особо ей понравился. За встречей последовала ещё одна. И ещё. Её забавляло его внимание, но относиться к новому знакомому со всей серьёзностью у неё не получалось. Не любила она его. И всё тут. Однако тот всегда прощал и поддерживал, а потому отказаться от его общества в те буйные годы жизни ей было сложно. Так проходил месяц за месяцем, пока однажды ей не пришлось познакомить его с родителями. Затем как-то незаметно они в какой-то момент начали жить вместе, хотя Инга пребывала в уверенности, что вот-вот встретила бы кого поинтереснее. А там поступило и предложение пожениться. Причины отказать вроде как не нашлось, да и мама настаивала. Может её родительское сердце и не подвело, ведь за четыре года в браке не произошло ни единой серьёзной ссоры…

Вроде идеальная картинка. Только вот сама Инга в ней не была уверена.

            Может, мешало периодически возникающее желание, чтобы спокойный, терпеливый Антон, всегда соглашающийся с её аргументами, хоть раз проявил свой характер? Может, поэтому так легко, не советуясь с ним, согласилась она на эту экспедицию? Глубоко внутри ей очень хотелось вызвать у мужа хоть какие-то новые эмоции этим нежданным поступком. Но тот лишь смиренно выслушал. Заметил, что возможность упускать нельзя - подобный шанс получить мировую известность в науке до тридцати можно было принять за невероятное везение. Да и в целом, две недели не так уж и долго, а слетать на эксклюзивный курорт да ещё за рабочие деньги… В общем, произнёс всё то, что планировала в ответ на его возражения ответить сама Инга. Даже нынешние тревожные сообщения она предугадала вплоть до точности расстановки напечатанных в окне программы слов.

- Да. Я всё понимаю, зай. Просто не мог не волноваться. Конечно, у вас там пока прилетели, пока вещи забрали. Не до того… Рад, что ты, как только смогла – сразу мне написала. Сотовые на Острове и правда не ловят?

            Это было ужасно. Снова вместо всплеска эмоций ласковые оправдания…

            В дверь постучали.

- Входите, - громко сказала Инга на английском, со вздохом вставая с кровати, чтобы выйти в прихожую.

- Мы все у Пашки собираемся приезд отметить. Только тебя не хватает, - весело сказал Дима на родном русском и показал бутылки недорого шампанского отечественного производства, что он нёс завёрнутыми в ветровку. Девушка хихикнула и поинтересовалась:

- Откуда ж такое странное богатство?

- Не зря ж Сашок на этом кораблике со своей морской болезнью плыл.

- А завтра очнёмся без похмелья?

- Ну, вкусы на алкоголь Сашкины ты знаешь, - немного морщась, ответил Дима. Сам он предпочитал крепкие напитки. И куда как более качественные. - Так что давай к нам, а то нехорошо получится, если только у тебя на утро голова болеть не будет.

- Сейчас подойду.

- Ждём-ждём!

            Дверь закрылась, издав тихий протяжный скрип, показавшийся ей ехидным. Но Инга не стала сосредотачиваться на этом ощущении, мысленно ликуя - появился прекрасный предлог избежать дальнейшего разговора с занудным мужем. Она села снова на кровать и быстро напечатала:

- Павел всех на инструктаж собирает. Хочет, чтобы мы чётко и слаженно действовали.

- Что делать, если долг зовёт? Спеши на помощь, Чип энд Дэйл.

            Эта шутка мужа была уже старой. А потому не вызвала у неё даже элементарного желания ответить вежливым улыбчивым смайлом.

- Честно, не знаю, будет ли у меня время не то, чтобы даже тебе написать что, а элементарно поспать. Так что я побежала.

- Удачи!

- Кстати, сотовая связь действительно не работает.

            Захлопывая крышку ноутбука, Инга ещё успела увидеть, как ей пришло сообщение.

«Просто помни, что я люблю тебя».

Отвечать совсем не расхотелось.

- Инга, ты что там? Заснула?

            Трень!

            Обращение и очередное звяканье стекла вывели её из раздумий.

- Нет. Я в порядке! – она улыбнулась и подняла свой бокал.

            Саша, видимо, остался доволен её реакцией. А потому повернулся к Павлу, возобновляя беседу:

- Ты тоже помнишь этот вкладыш в жвачке?

- Помню! Он же самым редким был. Я полгода его получить пытался.

- Вот память-то! Такую ерунду хранит, а политическую историю или имена известных художников выбрасывает. Помню, позвали меня как-то в галерею…

            Сашка замолк, видимо размышляя, стоило ли рассказывать эту историю. Однако решение ему принять не удалось.

- А я МХК тоже никогда не увлекался, - сознался Дима, и главный болтун компании переключился на новый разговор.

- Это что ещё за зверь такой?

- Мировая художественная культура.

- Ха! Вот вкладыш к жвачке помню. А такого сокращения - нет! – рассмеялся Сашка собственным пробелам в памяти и взял с блюда кусочек ноздреватого сыра.

- У! Наверно, просто у тебя по этому предмету двух семестров в универе и углублённого спецкурса не было, - предположил расстроившийся из-за собственного невезения собеседник. – Хотя я четыре автоматом получил.

- Как это автоматом? – не сообразил Гарик.

- По голове преподавателя, – пошутила Инга, но Дима, пребывающий в своих горестных воспоминаниях, к юмору не был готов.

- Не. Я не так!

- Значит, это я одна так поступала? – перебила его девушка, и Павел поддержал игру, наблюдая за недоумением на лице американца:

- Ну, может, не было у него калаша в доступности?

- Всегда можно искалку прикупить. И копать, копать, пока не нашёл бы сокровище Красной армии, - надоумил Сашка. – Классное занятие!

- Боёв то много было. Можно и откопать, - всерьёз задумался Дима и по размышлении добавил. - А лучше не боёв. Усадьбы старинные. Броды. А то наткнёшься ещё на снаряд или гранату.

- У нас в городе до сих пор растяжки со времён Великой Отечественной в блиндажах висят.

- Так вот почему ты с Родины в Норвегию сбежал! – догадалась Инга после этого Сашиного замечания. Она помнила, что тот был то ли с Украины, то ли из Белоруссии.

- Не вполне верное утверждение. До тех мест, где я родился, война не дошла. Это меня просто первые опекуны уволокли к чёрту на куличики и бросили. И потому оттуда я и бежал уже… А так – Родина моя Сибирь!

- Нечего на правом краю карты жить! - фыркнул Павел. – Как же пропустить излюбленную народную забаву – собраться раз в сто лет и повоевать с Европой?

- О, - не смог более ясно выразить свои сумбурные мысли Гарик.

- Ну, простите. Где уродился, - развёл руками Сашка.

- Это да. Вот я бы лет эдак двести назад с удовольствием появился бы на свет, - мечтательно произнёс Дима.

- Жизнь без горячего душа? – приподняла бровь Инга.

- С сортиром во дворе? – в унисон добавил глава группы.

- У меня гениальный мозг! - похвастался коллега с мировым именем основным качеством своей личности, вновь наполняя бокалы. - Я бы что-нибудь придумал. И, кстати, с сортиром на улице прекрасно прожил всё детство. И баня была раз в неделю… Чёрт! Моё желание элементарно смоделировать переездом в глубинку! И какое оно желание после такого элементарного решения?!

- А счастье было столь возможно, - ехидно заметила Инга.

- Тогда за счастье! – предложил коллега.

            Трень!

            Как ни странно, но вперемешку с тостами и разговорами ни о чём Павел действительно успевал инструктировать своих подчинённых, а те внимать своему руководителю.

- Ну, а теперь, всё же пора по номерам, - подвел итог «командир», когда опустела предпоследняя бутылка шампанского. Последнюю предполагалось открыть перед отъездом. - С утра у нас начинаются бессонные дни и ночи. Как там в мультике? В нас должен проснуться нюх, как у собаки. Глаз, как у орла!

- Фшто? – закартавил уже немного осоловевший от российского хмеля Гарик.

В ответ послышался только ехидный смех.

 

День второй. Девять утра по местному времени

 

- Если ты не будешь вести аккуратнее, то всех нас убьёшь! – прокричала Инга и взвизгнула.

            За рулём находился Сашка. Конечно, у него имелся невероятный опыт вождения в экстремальных условиях, но к чему было без необходимости лихачить на горном «серпантине»?! Девушка с ужасом старалась понять – действительно ли ширина дороги не всегда совпадала с колёсной базой их автомобиля. При приближении к подобным узким участкам коллега сильнее давил на газ, машина резво набирала скорость, и они, как верила Инга, буквально пролетали опасные места.

- И тут она мне пишет: «Привет», - успевал ещё и рассказывать водитель о неиссякаемых событиях своей личной жизни.

- И? – потребовал продолжения Дима, приглаживая встрёпанные волосы. Однако красоты это ему не добавило. Армянский нос с горбинкой только стал казаться ещё длиннее.

- Цитирую, что дальше... Едва ли мы знакомы. Понравилась страничка и группы. Очень нравятся думающие люди. Как вы относитесь к таким темам, как: «Энергия кундалини, структура чакр, другие миры»?

- Что за бред? – удивилась Инга, на миг забывая даже про страшную дорогу.

- Вот я так же и подумал, - Сашка обернулся, чтобы посмотреть на девушку, тут же пожалевшую, что она не сдержала язык за зубами. Отвлекать шофёра в такой момент не стоило.

- Я вот точно по возвращении залезу в поисковик, чтобы узнать, что это за кундалини такое, - рассмеялся Павел. – Что ей-то ответил?

- У неё по фото размер эдак четвёртый груди. Так что я мог ответить? Сказал, что хорошо отношусь. Не имею привычки относиться к темам предвзято!

Сашка резко повернул, чтобы вписаться в крутой поворот. Мужчины одобрительно засвистели. У Инги сердце замерло от страха. Пожалуй, подобные тревожные чувства испытывал и Гарик, но он, мысленно матерясь на идиотов славян, решил не позорить вслух свою собственную любимую страну. Наверное, если бы ему довелось заранее знать, что итальянец и норвежец окажутся подделками иммиграции…

Увы, задуматься о соответствии дороги экспедиционному транспорту никому и в голову не пришло. Как-то информация, что на пик курсировал автобус, привела всех к выводу, что можно задействовать для этой поездки выпрошенный на прошлую экспедицию автомобиль (не зря же его перевозили через океан!). Сашка даже потёр ладони и проявил инициативу, вызнав у администратора гостиницы как стоило проложить маршрут, дабы и последние сомнения, связанные с городскими улочками, канули в небытиё. Что и произошло. Затруднения возникли, лишь когда они достигли местной остановки, откуда начинался единственный путь к парящим островкам. Там стояло три автомобиля специфической конструкции (хотя по факту, задействован был лишь один). Видимо, их специально создали именно для определённой цели и весьма конкретных условий. Они были совсем узкими, рассчитанными на группу в пятнадцать человек или около того.

Почему Владыки предпочли такое изобретение – оставалось только гадать. Девушке казалось, что расширить и благоустроить саму тропу стало бы более лёгким делом. Да и намного эффектнее и эффективнее было бы просто установить подъёмники.

Ждать крошечный тесный транспорт, буквально только что отъехавший перед их носом, не хотелось. Как результат, после долгих препирательств, они всё же поехали на своём. Инга была уверена, что основной причиной для подобного безумства, стало нежелание остальных создавать островитянам повод для насмешек. Для мужского самолюбия всегда имело значение обсуждали ли окружающие просто за глупость (надо же было им взять на Остров автомобиль!) или за безрассудную смелость (а иначе нынешнее путешествие было и не назвать).

            Машина остановилась на площадке, прибыв почти одновременно с автобусом. Местный водитель заинтересовался таким новшеством и вышел из кабины вслед за пассажирами, дабы посмотреть на «самоубийц». Зелёноватые камикадзе (под конец дороги стало плохо не только Инге) на шатающихся ногах стоили такого внимания. Сашка же, как ни в чём не бывало, лихо спрыгнул на каменистую землю, звонко хлопнув дверью, и поинтересовался у любопытного шофёра:

- Не помешаю?

 Тот только бесстрастно отрицательно покачал головой, моментально утрачивая интерес.

- Здравствуйте. Могу я вам предложить услуги гида? – подошла к ним черноволосая стройная девушка в национальной одежде.

 - Нет, - простонал Павел, придерживаясь для сохранения равновесия рукой за крышу джипа, а затем сглотнул подступивший комок в горле, даже не посмотрев на прекрасное создание.

Девушка недовольно пожала плечами и неторопливо вернулась в беседку. Он же на почти негнущихся ногах сделал пару неуверенных шагов, не отрывая взгляда от земли. И лишь когда остановился, наконец-то, осмотрел площадку.

Плоский выступ горы, где они находились, был небольшим. Пяти обычным автомобилям только-только хватило бы места, чтобы одновременно разъехаться. С краю, почти у самого обрыва, возвышалась изящная беседка из металлических светлых прутьев с конусообразной острой крышей. В ней местная проводница уже читала какую-то толстую книгу, положив локти на стол. А вот то, что было видно дальше, заставляло задержать дыхание…

Огромный длинный подвесной мост с широкими деревянными планками, словно из фильмов про Индиану Джонса, вёл к небесным островам. Его дальний конец упирался в овальную арку из склонившихся друг к другу деревьев с необычной лиловой листвой. Их кроны переплетались между собой в единое целое. Чтобы попасть в Храмовые Сады, надо было пройти через этот природный «портал». Переправа вёла на первый из трёх маленьких островов. Самый крошечный. На нём, судя по буклету, за лиловой аркой располагалось скромное по размерам, но единственное кафе. Остальное пространство занимала роща. Но Ингу пугал не дальнейший путь, а первые шаги к нему. Она страшилась идти вперёд, хотя мост и выглядел добротным. Толстые верёвки дублировали друг друга и даже не потемнели от дождевой влаги, как будто их совсем недавно поменяли. Ей было достаточно подойти ближе к краю и посмотреть вниз, чтобы осознать, что поездка с Сашкой являлась не самым худшим мероприятием в её жизни. Высота поражала.

- Судя по масштабу на карте, потеряться здесь вполне возможно, - с опаской заметила девушка, хотя текст буклета и уверял об обратном.

- Да ну! - беззаботно возразил Дима и произнёс речь, тяжело воспринимаемую без распечатанной схемы перед глазами. - Все тропинки обозначены, интересные места отмечены. Да и расположение островков простое. Крупный находится в кольце трёх маленьких, словно планета со спутниками на одной орбите. Второй островок размещается почти под прямым углом к середине воображаемой линии между краем большого острова к третьему. И на этот третий вообще можно было бы просто попасть по прямой, если идти от кафе по основному мосту к Храму и так далее.… Если бы ещё и тропинки так шли!

- Жаль туда попасть всё же нельзя, - огорчённо заметил Павел. Увы, в буклете значилось, что на одном из островов велись ремонтные работы и, судя по аналогичной информации в проспектах предыдущих лет, они не стремились к завершению.


Итак, трепеща от волнения и опасности перехода, вся команда ступила на самый первый мост, именуемый Небесной Галереей, чтобы попасть на Лиловый Небесный Остров.

Своему названию островок соответствовал полностью, ибо на нём преобладала растительность именно таких оттенков. Проходя через арку, Инга не удержалась и потрогала бархатистый лист. Он был на удивление холодным, как будто его и не касался солнечный свет, и показался ей на ощупь желеобразным. Ощущение вышло не из самых приятных. Девушка тут же отдернула руку и посмотрела на ладонь. Ожидаемого липкого пятна не оказалось.

- Хэй! Не просто так здесь крайне не рекомендуется срывать, нюхать или трогать растения! Они иные, чем растут в остальном мире и на самом Острове, а исследовать некому. Никто же толком не знает, как они могут повлиять на неместного человека, - поучительно, но противно занудил Гарик, показушно надевая резиновые перчатки из распечатанного туристического комплекта, насильно выданному каждому из них на подъезде к вершине местной службой охраны. Голос у него из-за фильтров в носу звучал несколько гнусаво.

- Коллега абсолютно прав. Мы сегодня просто осматриваем Храмовые Сады как и обычные посетители… Разве что внимательнее. С поправкой на дальнейшие цели и наши знания. Но общепринятые правила соблюдаем.

Гарик довольно кивнул на замечание лидера группы и пошёл дальше. Остальные последовали его примеру, надевая перчатки и фильтры. Однако Инга ещё успела заметить, как Дима перед этим мимоходом поправил один из карманов Павла, из которого вроде как торчал кончик чего-то растительного и лилового.

- С мужем-то как дела? – поинтересовался Сашка у Инги.

Он был хорошим знакомым, но всё же не настолько близким другом, чтоб обсуждать во всех подробностях личные темы, но девушка почему-то созналась:

- Так себе. Иногда решение вступить с ним брак кажется мне самой большой ошибкой в жизни.

- Что можно сказать? Жизнь – она ведь не только сахар.

- Я понимаю, - сухо ответила Инга, не желая вдаваться в подробности того, что лично ей в этой бочке мёда требовалась хорошая ложка дёгтя. Да и обсуждение семейных проблем с коллегой выглядело дурным тоном.

- Знаешь такой анекдот? Внук в разговоре с дедом говорит: «Не могу больше со своей женой жить. Она кошмарна». Старик почесал голову и спрашивает: «А она всегда была такой?». «Нет. Только в последние годы», - сказал внук… Как думаешь, что он услышал в ответ?

- Откуда же мне знать? - пожала плечами Инга.

- То есть кошмарной она стала, пожив с тобой?

Сашка подмигнул и хитро посмотрел на девушку, как будто этой байкой только что раскрыл все тайны бытия. Ей пришлось улыбнуться и, чтобы наверняка замять разговор, она вытащила из носа фильтры.

- Неудобно. Уверена, что многие туристы и без них как-то обходятся, - тихо пояснила девушка. Сашка понимающе кивнул и тоже избавился от устройства. Они в молчании пошли по тропинке дальше.

Кафе оказалось уютным маленьким помещением с большой верандой. Круглые столики с белыми вышитыми скатертями да тоненькие стеклянные вазочки со свежими цветами и свечками выглядели неправдоподобно очаровательно. Красивые спинки кованых стульев, сидения которых украшали подушечки с разноцветными кисточками, добавляли интерьеру некую фантазийность… Пока ещё было очень рано, и в ожидании клиентов под роскошным деревом с огромными белыми цветами, похожими на магнолию, на скамейке щебетали две молоденькие официантки. Они прервались ненадолго, окинули учёных профессиональным взглядом и, поняв, что те не собирались задерживаться, продолжили беседу.

- Словно в эльфийском лесу, - восхищенно пробормотал Дима.

            В чём-то он был прав. Поверить, что подобное могло существовать в родном мире, казалось невероятным. Лилово-бордовые листья, как будто сейчас в самом разгаре была пушкинская осень, под движением ветра отрывались от веточек, чтобы медленно кружиться в собственном водовороте экзотического танца. Этот неспешный дождь устилал тропинку, словно дорогим ковром, сладко шуршащим под ногами неизвестно как попавших в это загадочное царство людей. И при этом ветви деревьев не оставались голыми. Ясное небо лишь немного просвечивало сквозь кроны, а лучи солнца тянулись к скрытой под листьями земле, создавая блики и фантастичные тени, передвигающиеся по роще совместно с движениями листвы под лёгким ветром.

 

            Как-то незаметно вся компания сошла с протоптанной тропы и разбрелась по одиночке, повинуясь волшебству и очарованию этого места.

- Ребят, мы же здесь по делу! - словно самого себя уговаривая, очнулся Павел.

            Это вывело команду из раздумий и мечтаний. Они сблизились и за час обошли местность вдоль и поперек, делая собственные пометки в блокноты или на диктофоны.

Действительно. Почти всю поверхность Лилового острова покрывала роща… И, как ни хотелось задержаться в ней на целый день, нужно было идти дальше. Да и дальнейшее обещало ещё больше невероятных чудес.

            Все пятеро подошли к Шуршащему мосту, ведущему на самый большой из островов. Назывался он Храмовыми Садами, ибо всё, что на нём располагалось помимо полянок, прудов, ручейков и рощиц – Храм и, конечно же, его роскошные парки и розарии.

            Второй мост мало чем отличался от предыдущего. Разве что был значительно длиннее и шире, а потому покачивался даже от лёгкого движения ветерка. Белые ленточки на его перилах непрерывно порхали и шелестели. Но это, пока не предстояло ступить на переправу, не так уж и пугало, ведь с края открывался великолепный, завораживающий вид на словно плывущий в воздухе огромный остров. Инга даже на какое-то время позабыла о своём страхе высоты. Мужчины фотографировали. Ей оставалось лишь жалеть, что свой аппарат она по глупости забыла в номере – отвлёк утренней перепиской муж! Но это сейчас не казалось таким важным. Пусть остальные смотрели бы через объективы и экраны. Ничего не стоило скопировать эти снимки после, зато сейчас ей представилась возможность видеть всё своими глазами.

Она набралась смелости и подошла к ограждающей край острова хрупкой изгороди, представляющей собой тонкие металлические переплетающиеся прутья, более подошедшие бы для балюстрады. Инга потрогала их. Нет, те не качались. Тогда девушка с опаской облокотилась немного и замерла, созерцая чарующую панораму.

Сколько так довелось простоять, она не помнила. Очнулась, только когда мужчины, продолжая фотографировать, уже достигли середины моста, в своём восторге забыв про зазевавшуюся коллегу. Инга хотела окликнуть их, но не стала, разозлившись.

Могли бы и сами заметить, что кое-кого не хватало!

Пару минут она всё ещё стояла в надежде, что кто-нибудь вернулся бы за ней или окликнул. Вид струй воды, стекающих с обрыва соседнего острова в океан, завораживал. Более того, граница между водой внизу и небом почти не различалась. Казалось, что небесные острова просто картинка на однотонной бирюзовой сверкающей бумаге. Чья-то прекрасная фантазия.

«Это ваш Рай», - мысленно произнесла Инга фразу из буклета и подошла к мосту.

Переходить его было очень страшно. Планки свисали над пропастью и казались совсем ненадежными. Девушка сглотнула слюну и нерешительно сделала шаг вперёд. Волосы, окрашенные в насыщенный красный цвет и едва прикрывающие плечи, теребил чуть усилившийся ветер. Она посмотрела на ту сторону. Коллеги как раз завершали свой переход. Ей нужно было как можно скорее нагнать их, чтобы не потеряться. Инга сделала пару неуверенных шагов. Мостик закачался сильнее. Пришлось ухватиться руками за толстые канаты-поручни. Как мужчины могли ещё что-то фотографировать из этого шаткого положения, оставалось для неё загадкой.

Инга торопилась насколько могла, но пока она осторожно перебиралась, коллеги уже ушли в неизвестном направлении. Кажется, ей всё же давался шанс проявить свой географический кретинизм и, несмотря на замечание Димы, потеряться. Так было всегда, стоило ей взять в руки карту и самостоятельно начать исследование незнакомого города. И вряд ли бы на этот раз вышло иначе. Тем более что сразу за мостом брали своё начало аж три тропы. Камень, словно из детских сказок благодаря выбитым на нём словам, позволял определить направление. Конечно, логичнее всего было пойти сразу к Храму по прямой дороге, как и советовал буклет, но, зная Павла, выбрать он мог только окружную тропинку.

Налево или направо?

Инга посмотрела по сторонам. Вокруг никого не было. Тогда она, словно маленькая девочка, закрыла глаза и быстро закружилась против часовой стрелки. И открыла веки, лишь когда ощущение направления окончательно потерялось. Перед лицом возник мост. Нет, возвращаться обратно было бы глупо, поэтому ей пришлось доделать поворот и пойти по правой тропинке.

Храмовые Сады поражали своим великолепием. В отличие от Лилового острова растительность вернулась к привычному для Острова серебристо-зелёному окрасу. Необычные цветы различных оттенков (от самых ярких до мягких пастельных) росли вдоль тропинки. На первый взгляд хаотично, но плавное перетекание отливов друг в друга говорило о том, что это было не так. Для полноты картины Инге не хватало переливчатых звонких голосов певчих птиц, но сколько она не оглядывала хрупкие серебристые веточки деревьев – видела только огромных молчаливых чёрных воронов, старающихся как можно скорее скрыться от её любопытных глаз. Всё это казалось необычным. Ведь в городе встречались и стайки голубей, подкармливаемые ребятнёй, и воробьи, старающиеся выхватить чужую добычу, и плаксивые чайки, и грациозные ласточки…

Потеряв направление, сворачивая то на одну, то на другую тропинку, Инга попала на большую, почти идеально круглую поляну. В центре, словно кошачий глаз, красовался овал бирюзовой воды, в которой как в зеркале отражались набежавшие пушистые облачка и арки двух пересекающихся крестом белоснежных изящных мостиков, шапкой накрывающих водяную гладь.

На противоположной стороне озера группа туристов, которая встретилась на площадке в самом начале пути, торопливо следовала за экскурсоводом. Девушку они не заметили. Но привлекать их внимание ей и не было нужды.

«И куда так спешат?» - только подумала Инга, обращая внимание, что не одна она наблюдала за теми.

Спиной к ней, относительно недалеко, лежал, облокотившись на локоть, мужчина. У него были белоснежные волосы, каких у жителей Острова и не встретишь до наступления глубокой старости. Однако фигура незнакомца казалась молодой. А потому она с любопытством подошла к нему чуть ближе. Отдыхающий был очень худощавым, высоким, каким-то неестественно вытянутым и странным из-за одежды, напоминающей фасоном тогу. Жемчужная ткань и необычайно светлая кожа делали его похожим на призрака. Длинные тонкие пальцы свободной руки сжимали стебель небольшого цветка с сочными синими лепестками. Девушка видела, как мужчина поднёс тот к лицу и снова отодвинул, любуясь совершенством форм.

А затем скорее не шум, а просто тревожное волнение заставило Ингу обернуться в сторону озера. Со дна его начали всплывать пузырьки. Сначала по одному. А потом вода словно бы забурлила. Зрелище и завораживало, и пугало одновременно. Наконец, невнятная неприязнь пересилила, и девушка всё же поспешно ушла, обратив внимание, что расположившийся неподалеку мужчина с синим цветком быстро отвернулся, как будто до этого внимательно украдкой смотрел на неё. Ледяной холодок пробежал по спине, на миг сбросив всё очарование Острова.

Она решительно пошла по ближайшей тропинке, затем несколько раз свернула наугад. И только тогда её сердце немного успокоилось. Однако, природа, хоть и по-прежнему завораживала, уже не так радовала. В душе пустило корни необъяснимое напряжённое беспокойство и волнение. Ей хотелось хотя бы связаться с коллегами, но возможности на то не имелось. Кроме того, её злило, что она не знала, сколько прошло времени. Часы давно не носились, их вытеснили из обихода современные, но не работающие здесь толком гаджеты, а погода начала портиться, заставляя спешить в неизвестном направлении.

Резко усилился первоначально лёгкий ветерок. С веток стремительно взлетели огромные чёрные птицы, отовсюду послышалось их хриплое карканье. Небо темнело с каждой секундой, как будто его заволокли тяжёлые грозовые тучи.

Инга посмотрела наверх. Нет. Облаков вовсе не было, но словно оттенок самих небес изменился. Ей стало ещё больше не по себе. И всё же некоторое время девушка ещё убеждала себя, что всё хорошо. Просто у неё играли нервы, и проснулись детские страхи. Она одна – отсюда и, естественно, такое волнение. Но логика не помогала. Разумом овладевала сильнейшая тревога. Отчего-то хотелось в панике бежать сломя голову куда угодно.

Она, напротив, заставила себя застыть на месте и стойко в очередной раз достала буклет с картой. Надетые резиновые перчатки мешали раскрытию нужного разворота. Поэтому она раздражённо стянула те, запихнув в наплечную сумочку.

Ориентироваться толком было не на что. Лесная тропа выглядела вполне обыденно. Разве что солнца уже совсем не стало видно. Вокруг сгустились сумерки, как будто приходила ночь. А ведь даже не наступила середина дня. Пытаясь всё же не терять голову, Инга неуверенно пошла быстрым шагом по узкой тропе, рассчитывая наткнуться на какую-нибудь яркую достопримечательность и определиться с местоположением.

 

День второй. Около того же времени

 

- Ну? И где же она могла отстать?! – Павел грозно посмотрел на коллег, как будто те обязаны были осуществлять над Ингой постоянный надзор.

- По-любому. Стоять на месте она вряд ли будет, - пожал плечами Дима. – Так что смысла возвращаться за ней нет.

- Лучше выдвинуться к Храму, - поддержал и Гарик. – На этом острове он наиболее яркая достопримечательность. Логично будет встретиться у него.

- Сам Храм тоже немаленький, - вздохнул Сашка. – Разве что там через местных для неё сообщение какое оставить.

            Павел пнул камень. По его мрачному лицу явственно читалась, что он корил себя. Всё-таки именно ему следовало предусмотреть заранее, как стоило каждому члену группы действовать в такой вот ситуации.

- Пошли к Храму, - наконец решил он. – Только теперь выберем путь покороче.

            Их команда зашагала по протоптанной тропинке. Наверняка местные дорожки полировали сотни ног туристов, несмотря на ограниченную возможность пребывания. За один разрешённый день каждому хотелось отсмотреть как можно больше. А это было сродни тому, как объять необъятное. Невозможно обойти больше полусотни квадратных километров за такое время и насладиться видом каждого цветка, каждого...

- Amazing, - периодически бубнил про себя Гарик… И с каждым разом всё громче.

- Чего ты там себе под нос шепчешь?! – наконец не выдержал Сашка, у которого после потери Инги резко испортилось настроение.

- Удивительный грунт. Он просто не должен быть таким, - пояснил геолог-американец на русском. Акцент у него с каждым днём становился лучше.

- Растения тоже. Несомненно, что они адаптировались к рассеянному облачному свету. И скорее всего именно это повлияло на оттенки листьев. Но то, как выглядит кора – уму не постижимо! А эти соцветия?

- Флора, флора, - перебил руководителя с откровенным ворчанием Димка, специализирующийся именно на животном мире. – Дайте мне фауну! Красиво вокруг, конечно, но кроме этих огромных воронов я никого не вижу! А ведь здесь предостаточно гусениц, жучков и прочих букашек. Должны же хищники присутствовать!

- Наверное, Инга по своей специальности тоже чего бы добавила уникального, - сказал Сашка. – Но я ваш технарь. И по мне, раз законы физики действуют, то остальное изумляет только потому, что мы привыкли к другому. Местным на наших континентах тоже было бы на что поглазеть.

- Вечно ты всё приземляешь! - недовольно покачал головой Павел.

- А чего мне в облаках витать? Мир один. Ну, давно эта земля с другой землёй не соприкасалась. Поэтому можете посмотреть альтернативу развития вживую. Поизучать. Но в раскрытии тёмной материи это мало поможет.

- А тебе изучать тут нечего что ли выходит?

- Без приборов? Не особо. А так с датчиками пройтись забавно будет. Может на радость Диме аномалию какую открою.

- Это почему именно мне на радость? – возмутился коллега.

- Ну, таким как ты. Кто мистику всякую любит… У-у-у! – одновременно с «потусторонним» завыванием Сашка сделал из пальцев козу и вертящимся движением плавно поднял руку вверх.

- Добрый вечер. Вы уже приступили к основному изучению? – сухо задал некто вопрос по-английски.

- Нет, - перешёл на общепринятый язык и Павел. И, ответив, недовольно посмотрел на вопрошающего.

            Им оказался пожилой мужчина с хорошо развитой мускулатурой, в чёрные волосы которого уже закрались седые прядки, добавляющие ему внушительности. Одет он был в лёгкие бежевые штаны и свободную рубашку, но их покрой приближался к традиционному для Острова. На поясе висел меч. И в целом облик идеально сочетался с тоном голоса, чтобы заданный им вопрос воспринимался с угрозой.

- Я Владыка Шейтенор, - представился островитянин, не спуская взгляда с руки Сашки. Видимо желал удостовериться, что там точно не было какого прибора. Парень же не стал вредничать, а намеренно разжал пальцы и даже отряхнул ладони. Это всех устроило.

- Будем знакомы, - между тем произнёс Павел. – И раз у вас к нам дел иных нет, то мы бы продолжили маршрут.

- Нельзя, - покачал головой тот. – Погода портится. Так что всех туристов выводят с небесных островов.

- Или это нас намеренно не хотят пускать сюда? - скрестив руки на груди, выпалил Гаррет.        

- Исключительно вопрос безопасности, - с каменным выражением лица ровно сказал Шейтенор. – Подобное происходит. Нечасто, но происходит. И тогда туристам дозволяется возобновить прерванный маршрут в иной день. Полагаю, это право касается и вашей группы.

- То есть вы не уверены?

- Моя задача обеспечить безопасность экскурсий в дневное время! - судя по выражению серых глаз, островитянин всё же начал сердиться. – И если гиды уже выводят экскурсантов, то о вас, как нестандартно индивидуальных посетителях, мне пришлось позаботиться лично. А это означает, что и пришлось найти в кратчайшие сроки без предварительного созыва совета.

            Павел слегка поджал губу и почесал подбородок. Небо и правда значительно потемнело. Это все заметили.

Размышления нарушило резкое единогласное карканье воронов. Те порывисто сорвались со своих мест и стаей устремились куда-то прочь. Учёные вздрогнули и посмотрели друг на друга в некой нерешительности.

- Ваши задачи оказались прерваны согласно законам Острова. Я не могу принимать решение за всех, но остальные Владыки тоже вряд ли станут препятствовать в новом посещении, - более мягко добавил Шейтенор.

- Извините. Мы не можем уйти. Одна из наших коллег отстала. Мы должны найти её.

- Она точно не где-то поблизости? – островитянин вытянул шею, осматриваясь.

- Нет. Мы обнаружили, что Ильиной Инги нет около часа назад.

            Признание Павла заставило Владыку нахмуриться и на миг прикусить губу.

- Тогда я выведу сначала вас. А затем вернусь.

- Вы же даже не знаете, как она выглядит! – возмутился Сашка.

- Я знаю, что она не из местных. Так что это уже особая примета… Идёмте!

- В одиночку прочешете все небесные острова что ли? – присоединился к тревоге и Дима, хотя с Ингой он познакомился и не так давно.

- Возьму отряд побольше, - смерил того высокомерным взглядом Шейтенор. - Раз она не оставила таких ярких следов как вы, то нужны более опытные следопыты… И хватит слов! Хотите жить - следуйте за мной!

            Островитянин резко развернулся на пятках, превращая зелень под ногами в ямку, и уверенно пошёл по ближайшей тропинке.

- Может пойдём? – осторожно вставил своё слово Гаррет. – Это разумнее, чем искать самим, ориентируясь только на карту.

- Жрицы живут на этих островах. Не покидают их, - заметил Сашка. - Так что плохая погода не такое основание уходить и нам. От дождя не растаем. А ветра бояться нечего. Вон! Ни один лист не шелохнётся!

- Он за ней не вернётся. Уверен. У меня на такое чуйка хорошо работает, - хмуро заключил Дима. – Может и пойдёт назад, но точно не за ней. Видите, как торопится?

- Скорее всего!

- Русские своих не бросают, - тихо сказал и Павел, а затем обратился к остальным. – Вы, ребята, конечно, лучше идите за Владыкой. А я руководитель группы. И Ингу не первый год знаю. Так что точно буду её искать. Тем более что не верю в масштабный природный катаклизм, раз только туристов и выводят.

- Да пошёл этот хмырь к чёрту! – воскликнул Сашка. – Пошли вместе… Дим, ты с нами?

- С вами.

- И я, - не смог отбиться от коллектива и Гарик, хотя ему явно хотелось поступить иначе.

            Шейтенор за ними не вернулся. Так что если бы небо не стало совсем тёмным, а сады прекратили бы оглушать хриплые крики воронов, то учёные были бы склонны считать визит того за некую провокацию. Однако царящая вокруг жуть не позволяла этого сделать. Мгла опустилась на остров, как если бы настала глубокая беззвёздная ночь. Но они всё равно различали дорогу из-за включенных фонариков на фотоаппаратах и фосфоресцирующих цветов. Их призрачные яркие оттенки давили. Интуитивно люди ощущали некую опасность. Первозданные инстинкты с каждой минутой требовали держаться настороже всё явственнее.

- А это что ещё за?! – воскликнул Дима.

            Он шёл несколько впереди остальных. И внезапно спрыгнувшая на землю перед ним человекообразная фигура заставила его спотыкнуться. Выглядела же тварь премерзко. Грудь рассекала открытая рана до рёбер, отчего кожа лоскутом свисала вниз. Но никакой крови при этом не было. Не мешало это и самому существу. То беззвучно раззявило клыкастую пасть и мелко задрожало.

- Бежим! – воскликнул Павел и, не дожидаясь, рванул назад.

            Несомненно, что Павел был лидером группы. Давно известный факт, что в экстренной ситуации люди ведут себя согласно стайному инстинкту, следуя за вожаком. Поэтому мало удивительного, что все учёные задали стрекоча. И ещё меньше загадочного в том, что дали дёру они врассыпную. Специфика их профессии не предполагала командных спортивных игр, где можно было вести себя слаженно. И потому вскоре Сашка обнаружил, что нёсся через кустарник в полнейшем одиночестве.

            Осознание этого, заставило его остановиться и первым делом удостовериться в отсутствии преследователя. Кажется, тварь всё же помчалась не за ним. Затем он обеспокоенно заозирался в поиске спутников. Но их тоже не было.

- Твою же дивизию! – шёпотом выругался он.

            Собственное одиночество внушило телу и некую немощность. Плечи Сашки обмякли, а руки покрылись противным потом. Пожалуй, он бы сел на траву и расплакался, как раньше в детстве. Но с плаксивым нерешительным домашним мальчиком давно было покончено ещё в первые годы детдома. Чтобы выжить, Сашка искоренял в себе присущее ему истинное. Гнал прочь. В армии его – салагу, уважали даже деды. А оттого он быстро взял себя в руки и попытался сориентироваться на местности. К счастью, удалось ему это и без помощи карты.

Посчастливилось Сашке остановиться в паре метров от знакомой тропы. Вероятно, если бы ему довелось бежать до этого места по очерченным тропкам, то он вернулся бы к этой точке значительно позже.

- Итак, я здесь, - раскрыв карту, ткнул парень в бумагу пальцем. – А Шуршащий мост здесь. И если напрямик, то... Всё окей!

            Он свернул буклет и убрал в задний карман брюк. После чего сделал глоток воды из фляги, притороченной к поясу. И рванул со всех ног.