Часть 1. Главы:

Часть 2. Главы:

Часть 3. Главы:

Глава 4.

 

- …как того и требовало соглашение, не устранённых людей за три дня осталось не более одного процента от общей численности человеческого населения планеты. Так что, госпожа Пелагея, вы вполне можете посетить Землю для осуществления, возложенной на вас, задачи, - подвёл итог своему краткому рассказу о недавних событиях Ал’Берит. – Сопровождать вас будет не только клан Дагна, но и Рохжа.

- Будет исполнено, повелитель, - Лея поклонилась, чтобы скрыть от взора виконта сожаление в глазах.

            Серокожие демоны никак не вписывались в своевольные планы девушки, желающей дополнительно скрыть хоть какое-то количество людей и на Земле. Как Дагна смогут наносить защитные метки под таким контролем?... О том, что ей ещё предстояло сообщить своё пожелание Дайне, Лея старалась не думать. Вряд ли бы демонессу это «заманчивое» предложение обрадовало. Наверняка тут же резонно поинтересовалась бы: «А что если этих людей обнаружат?». Метки бы легко навели на первого заместителя наместника Аджитанта. Кому же ещё такое могло понадобиться? А там и на саму Кхалисси. Это понимала даже Лея.

            Она разогнула спину и немного поморщилась. Нанесённое клеймо ещё болело. Ал’Берит же продолжал находиться у края подиума и смотрел на стоящих перед ним подчинённых. Позади девушки стояли Дайна, Дарра и Дорра. Лея для обеспечения собственной безопасности рассчитывала обойтись таким малочисленным отрядом. Во всяком случае, чтобы по возвращении не разгребать завалы, Дану с несколькими телохранительницами по-любому следовало оставить в замке. Нет, конечно, клан Дагна не был столь мал, чтобы не взять кого-либо ещё. Просто не хотелось. Дайну же удалось убедить, что она никуда не стремилась уходить за пределы лагеря. Та поверила… Или сделала вид, что поверила. На самом же деле Лея особой опасности от мирных жителей не ожидала, а от мелких неприятностей было способно защитить и платье из мифрила, которое она стала носить ежедневно под низ другой одежды. От тех же пуль оно послужило бы прекрасным бронежилетом.

- Отправляетесь немедленно, – неожиданно запоздалое предупреждение Ал’Берита ни коим образом не подготовило её к тому, чтобы через пару секунд очутиться в совершенно ином месте.

            Она оказалась в каком-то городе. Пустынные серые коробки бетонных зданий со всех сторон окружали каменную мостовую большой пятиугольной площади с памятником в центре. С серого хмурого неба моросил дождь, дул прохладный ветер, но было достаточно тепло.

            Возле молодой женщины, словно окружая её от родного мира, стояли демоны. Трое Дагна по одну руку, трое Рохжа во главе с Кхоттажем по другую. Ал’Берит немного впереди, а за ним трое Стражей. По массивным браслетам на их плечах Лея поняла, что перед ней низшие командиры.

- В ваше распоряжение переходят три взвода, - обратился повелитель к своему первому заместителю, одновременно давая демонам понять, кого им стоило слушать, и чьим приказам внимать. – Можете начинать инструктаж.

            После этих слов наместник покинул место действия, мгновенно растворяясь в воздухе. Лее уже не раз доводилось видеть телепортацию без «спецэффекта» в виде пламени.

- Почему так? – по-детски поинтересовалась она однажды у Дайны, сверля ту любопытными глазами.

- Это как сигнал оповещения. Техника безопасности. Чтобы по ту сторону перемещения все отошли от ограничивающего контур пространства.

- Но ведь всё происходит так быстро!

- Для осуществляющего телепорт всё намного безопаснее. Для других же времени достаточно, чтобы убраться куда подальше. Поверь, никому не хочется, чтобы внутри его тела оказалось иное существо. Это заставляет поторопиться… Конечно, только если тебя не удерживают на месте насильно, - подруга звонко расхохоталась, словно припоминая что-то. – А одно время была даже такая казнь.

- Почему же тогда иногда перемещаются без света? – решив не зацикливать своё внимание на смехе, спросила госпожа.

- Разве что Высшие. Они то вполне могут проверить будет ли кто в радиусе приёмной точки телепортации. Но и те не так часто так поступают.

            И так, Ал’Берит покинул Землю, оставляя свою подчинённую на растерзание собственным страхам. Руководитель и командир из неё был никакой. Во всяком случае, за время работы на столь высокой должности в Аду, она проявила себя именно так. Отдавать указания ей всегда казалось невероятно сложной миссией, ибо, зачастую, и додуматься до постановок задач казалось чем-то недостижимым. А уж когда, приветствуя тебя, трое огромных демонов склоняли колено в ожидании незаготовленных заранее речей…

            Сглотнув слюну, первый заместитель постаралась собраться с мыслями. Она знала, что длительная «вторая волна» заключалась в том, чтобы отлавливать небольшие группы и людей по отдельности. То есть тех, кому посчастливилось не оказаться на значимых военных объектах, а также в крупных городах или больших скоплениях народа, привлекающих «первую волну».

            «Спроси, какое было у них назначение раньше!» - потребовала первая мысль, основанная на неуёмном любопытстве.

            «И какое тебе должно быть до этого дело?» - лениво выдало логическое умозаключение, после чего зевнуло и скрылось в глубинах разума, уходя на покой. Оно считало, что полностью выполнило возложенную на него миссию.

            Лея, в поисках подсказки для начала речи осмотрелась. Местность загораживали Стражи, Рохжа и Дагна…

            «И что ж их всех по трое то?» - выдал гениальную мысль мозг, ничуть не помогая сориентироваться в обстановке.

            «Трижды три – это девять», - грандиозно «посодействовал» довольный собой интеллект…

            Хм… А действительно подсобил.

- Сколько в распоряжении каждого взвода единиц? – решила уточнить численность, вверенного ей, «войска» Лея. Наконец-то молчание было нарушено.

- По дюжине, госпожа, - ответил Страж слева.

            Легко было понять, что имелась в виду адская дюжина. То есть тринадцать. Ответ и лёгкие математические расчёты привели в равновесие. В конце концов ситуация обговаривалась с Даной. Тут же девушка вспомнила и о шпаргалке. Она достала из-за манжета в несколько раз сложенный листочек и развернула. Уж лучше позорно зачитать, чем забыть какой-либо важный момент.

- Так. Необходим лагерь в близости от питьевой воды. Там предстоит собирать выживших в возрасте до двадцати пяти лет, - монотонным голосом любителя двоек по чтению зачитала Лея.

            Ей было невероятно сложно разобрать свой собственный корявый почерк. Она рассчитывала переписать шпаргалку «когда-нибудь потом», но так и не собралась в течение пары дней. А там внезапный вызов в кабинет повелителя нарушил все планы. Хорошо ещё, что вообще вспомнила о листке и спрятала тот за манжет.

            Дайна рекомендовала сократить возраст до двадцати, а то ещё меньше. Этого требовали и интересы Питомника, и общее количество людей, что предстояло отобрать. Даже один процент от населения планеты был предостаточным числом для нахождения нужных трёх тысяч с небольшим переселенцев. Но по этому вопросу Лея была непреклонна, руководствуясь извечным «а вдруг».

– Желательно, чтобы там были подобные многоквартирные здания, чтобы не расширять площадь временного поселения. Кстати, из последнего следует, что необходимо и обеспечить лагерь пищей, – взгляд Леи зацепился за обречённое лицо Дарры, мученически закатывающей глаза. Видимо практически дословно зачитывать шпаргалку совсем не стоило. – Кхалисси Дайна уточнит остальные подробности.

            Взгляд «осчастливленной» Леей (нашедшей грандиозное решение своей проблемы) демонессы полностью передавал испытываемые ею эмоции. Молодая женщина тем временем подошла ближе к Кхоттажу, стоящему вместе с остальными Рохжа чуть в стороне. Наверное, они старались сделать вид, что вообще не принадлежали к этой странной компании, но развернуться и уйти просто напросто не могли.

            Ал’Берит направил с Леей свою «правую руку». И это не очень то радовало первого заместителя, ибо означало лишь то, что повелитель хотел следить за ней досконально. Буквально за каждым шагом и движением. Но как бы её не расстраивало общество Рохжа, был у них и существенный плюс. Те умели самостоятельно телепортироваться. В голове мгновенно сформировалась задумка, а шило в известном месте потребовало незамедлительного её осуществления.

- Если я желаю переместиться в некое определённое место на Земле, вы можете меня туда перенести? – поинтересовалась она у Кхала, машинально приглушая голос. Слышавшая всё это Дайна грозно посмотрела на свою госпожу, не так давно уверяющую её в том, что стала бы исключительно чинно и мирно вести себя «ниже травы, тише воды».

- У меня есть только основные ориентиры. Но если покажете на карте, куда бы вы хотели попасть, то это вполне возможно, госпожа Пелагея.

            Лея кивнула в ответ. Сомнительно, чтобы демону было известно что-то об её маленьком родном городе. Поэтому девушка, оставляя Дайну и далее заниматься инструктажем, направилась к книжному магазину. Во всяком случае, огромная вывеска на фасаде здания над входом гласила именно об этом. Дверь оказалась открыта. Так что внутрь удалось войти без препятствий, а, проходя мимо стеллажей нужного отдела, легко нашлось искомое. Она развернула на столе с кассовым аппаратом карту и ткнула пальцем в крошечную точечку, обозначающую родные места.

- Туда, - указала первый заместитель наместника Аджитанта.

            Да, она знала, что никогда не застала бы родных там. Но ведь были друзья, да и просто знакомые. Если они живы, то почему не стоило начинать спасение именно с них?… Может, это являлось несколько эгоистичным деянием, но разве кто-либо иной поступил бы иначе на её месте? Городок то - скорее даже посёлок дачного типа. Многоэтажки лишь в центре. Никаких важных объектов. Его жители вполне могли уцелеть.

- Кого, госпожа, желает взять с собой? – тактично поинтересовался Кхоттаж, заставляя Лею вспомнить о факте, что Дагна не смогли бы самостоятельно совершить подобное путешествие. Уж Кхалу Рохжа было предостаточно известно о недостатках кровного врага.

            Пришлось поднять взгляд от карты и посмотреть за стекло витрины. Дайна ещё не освободилась, а по лицам стоящих у входа в магазин Дарры и Дорры было не понятно, что бы их больше расстроило. Прямое указание, что они не умели телепортироваться без соответствующих ориентиров и артефактов, или же то, что их оставили бы здесь? Приходилось снова делать нелёгкий выбор.

- Только вас будет вполне достаточно, - решила Лея.

            Брать всех Рохжа без Дагна на её взгляд выглядело ещё хуже, чем предыдущие две вероятности.

- Как пожелаете.

            В голосе Кхоттажа появилась ворчливая нотка, но предлагать госпоже взять кого-либо ещё для охраны не позволяла гордость. Не признаваться же при враждующем клане, что так ему было бы спокойнее?

            Воистину, Ал’Берит знал кого свести вместе, чтобы создать максимально возможное количество интриг и проблем. Лее оставалось лишь суметь воспользоваться возникшей ситуацией и самой. Не только же Высшим демонам было получать от своих козней удовольствие.

- Только примите человеческий облик, - сообразила молодая женщина.

            Вряд ли люди с распростёртыми объятиями вышли бы навстречу серокожему демону. Это она привыкла к странным обликам жителей Ада. На Земле же из-за такого знакомства можно было бы и нарваться на кинутую своеобразными партизанами гранату из-за угла…     Думать, откуда у рядового обывателя вообще могла взяться граната, мозг уже не желал. Ему хватило и первой идеи воображения для пробуждения здравого смысла.

            Они оказались на одной из главных улиц городка, давившей своей пустынностью. Вокруг никого не было видно. Лея с лёгкой тревогой посмотрела на сопровождающего её демона. В истинном облике Рохжа почти не имелось ничего человеческого, однако не узнать Кхала, последовавшего указанию, было невозможно. Казалось, что нельзя было найти толком ничего схожего, кроме специфического разреза глаз, но… перед ней словно стоял брат Кхоттажа, если бы тому довелось иметь родню среди людей… А так, обычный молодой парень с русыми волосами и мягкими светло-карими глазами, выправкой чем-то неуловимо напоминающий военного. Хотя одежда – самая простая. Брюки, футболка на выпуск, да плотная рубашка с длинным рукавом.

- А они обязательны? – указала Лея на выделяющуюся в облике неизменную перевязь с мечами.

- Можно создать иллюзию, но для города, подвергшемуся оккупации, это не столь критично. Выжившие вряд ли ходят с пустыми руками. Поэтому, изумление скорее вызовет безоружное существо.

            Пояснение выглядело логичным. А то, что мечи… Так сомнительно, что все обыватели нашли огнестрельное оружие. Да и мало ли коллекционеров?… Поэтому она воздержалась от дальнейших возражений.

            Конечно, в последние года девушка бывала в родных местах редко, а потому город каждый раз казался ей чуть иным. Жизнь то не стояла на месте. Всё менялось. Однако сориентироваться, чтобы понять, куда довелось телепортироваться, получилось легко. Они находились совсем близко от её родного двора. Машинально Лея подошла к знакомому переулку и застыла.

            Нет. Не стоило идти домой.

            Семьи давно не стало. Вполне возможно, что в такой родной квартирке жили уже совсем иные люди. Разве что можно было поискать Мурчика – любимого кота. Но это скорее только навредило бы ему…

            Она посмотрела на молчаливо и терпеливо следующего за ней Рохжа. Он не был Дайной. А потому не стал бы задавать лишние вопросы, но пояснить свою выходку всё же следовало.

- Для новых поселений в Питомнике нужно жильё. Строительство каменных многоэтажных построек займёт значительное время. Хижины же не вместят нужное количество. Здесь неподалёку находится производство сборных домов. Я хочу проверить склад. Вполне можно использовать эти материалы, для временных жилищ, - объяснила Лея своё путешествие в родной город с более логичной точки зрения, только что пришедшей ей в голову. Почему-то оправдания для себя ей всегда было значительно легче выдумывать, нежели ставить перед исполнителями задачи.

- Как пожелаете, госпожа, - невозмутимо сказал он.

            Намекать, что можно было кого-то иного вместо себя отправить, Кхоттаж не стал. И молодая женщина этому искренне радовалась, представляя, чего бы уже наслушалась от Дагна. Возможно, присутствие Рохжа имело значительно больше плюсов, чем она могла представить в самом начале.

            Идти по родным улочкам оказалось очень приятно, несмотря на то, что они были пустынны. Вероятно, сказывалось на восприятии ещё и вечернее время, но воспоминания захлёстывали, словно цунами.

            Вот школа. Столько лет, проведённых там от звонка до звонка. Трёхэтажное здание казалось таким маленьким и приземистым, а ведь когда-то… и потолки выше, и коридоры шире. А вот универмаг - теперь, судя по вывеске, какой-то сетевой продуктовый магазин. А ведь когда-то там можно было купить самые разнообразные безделушки… Парк… Сколько первых свиданий произошло именно здесь?

            Лея не удержалась и подняла огромный грязно-коричневый прошлогодний лист клёна с подтаявшего на краю асфальтовой дорожки снега, смешанного с красновато-оранжевым песком. Длинный склизкий черенок, давно утративший упругость, изогнулся меж её пальцев.

- Красивый какой! – восхитилась она и понюхала вялое растение.

            Конечно, приятного аромата не было. Лишь пыль дороги, гниль и сырость начала весны. Но это её совсем не смутило. Лея всё равно наслаждалась, и её лицо выражало блаженство на грани с эйфорией.

- Может, стоило бы вернуться и направить сюда соответствующий отряд, госпожа Пелагея? Тем более что подобный склад можно найти и в ином месте, -  предложил не столь счастливый Кхоттаж. Уже почти часовая безрезультатная прогулка демона нисколько не радовала. А красота прошлогоднего листа внушала опасения в адекватном состоянии доверенного ему человека.

- Нет-нет. Осталось не так долго, - ответила возражением девушка, кутаясь в пальто, снятое с манекена одного из магазинов, и с сожалением заставляя идти себя несколько быстрее.

            Мост через реку с частично отсутствовавшими уж как несколько лет перилами словно служил границей между городом и наступающей окраиной. За ним начиналось что-то вроде садоводства, но в крошечных домиках на маленьких участках жили не только летом. Там круглый год кипела своя жизнь. Только зимой более тихая и размеренная, хотя и резко меняющаяся на выходные. Лабиринт кривых улочек и переулков не запутал бы Лею никогда, поэтому она решительно направилась вглубь него. Пусть теперь её дорога и петляла, зато значительно сокращала расстояние до завода, чем если бы они следовали по асфальтированному шоссе. Конечно, приходилось быть и бдительной. Некоторые дома поменяли свою окраску, какие-то перестроили на вполне уютные мини особнячки. И вот тот фиолетовый, скрывающийся за серым рифлёным забором, с небольшой башенкой и украшенный белыми звёздочками, казался весьма симпатичным. Самый настоящий замок для безумной сельской принцессы.

 

 

 

 

- Лея! – послышался громкой мужской оклик.

            Девушка, уже столь привыкшая к тишине, нарушаемой лишь редким гавканьем собак, да криками птиц, вздрогнула и обернулась на знакомый голос. Какая-то фигура спрыгнула с чердака сарая ближайшего дома на огромную копну сена, прикрытую чёрной плотной плёнкой, съехала по подмёрзшей сушёной траве и быстрым шагом направилась к ней.

- Андрюшка! – искренне обрадовалась она, узнавая в силуэте друга, и сама пошла навстречу. Радость было не передать словами. Живой ведь. Живой!...

            Когда-то Лея встречалась с Андреем. Но они расстались из-за какой-то ерунды, а там было сделано решение о переезде в другой город, где, как она предполагала, открывалось больше возможностей. Примирение стало и вовсе невозможным. Во всяком случае, ей так казалось. Уже во время первого приезда к родителям непредсказуемая судьба столкнула её с этим парнем у вокзала. Он стоял с огромным букетом цветов и смотрел на неё. Лея, смущаясь и не понимая с чего ему вдруг так встречать её, постаралась пройти мимо, но он поздоровался. Она ответила. Завязался разговор. Оказалось, что у него была новая девушка, и он ждал, когда приедет поезд с другой. Бывшая подружка не расстроилась, так как и сама уже была в отношениях… Казалось, о чём дальше было разговаривать? Но тот в знак примирения вручил букет. А там вышло, что дружить с Андреем оказалось намного проще, нежели строить некое совместное будущее. Периодически они переписывались, не выходя за рамки дружбы. А в последние несколько лет как-то дела завертели обоих так, что и словам на бумаге, а потом и на мониторе пришлось исчезнуть. Андрей ушёл с головой в создание своей фирмы, а Лея в постройку новых отношений, увы, снова оказавшихся неудачными. Так что так. Старые друзья или просто неплохие знакомые – даже не ответить. Но сейчас, увидев крепкую, плотную фигуру Андрея, Лея обрадовалась. И даже больше. Счастье переполняло душу. Она даже не ожидала, что ещё способна на такие яркие и чистые эмоции.

            Парень, хотя уже мужчина в расцвете лет, почти не изменился за эти годы. Разве что немного увеличился в объёмах. Но это было не пивное брюшко, просто он всегда был массивным. Голубые глаза радостно сияли. Чувства переполняли настолько, что по её щеке скатилась слеза. От радости девушка не могла даже пошевелиться.

- Лея! – он подбежал к ней навстречу достаточно близко, чтобы раскинуть руки, намереваясь обнять подружку.

- Не смей прикасаться к ней! – угрожающе прошипел Кхоттаж.

            Ладонь Рохжа упёрлась в грудь Андрея, не давая соприкоснуться с доверенной телохранителю самим повелителем женщиной. Это не был удар, но резкое движение не могло не причинить боль. В голове Леи же мельком пролетела мысль о том, что Кхал при этом не выдал её. Не назвал госпожой.

- Это кто? Дружок твой? – подозрительно уставился Андрей на демона, дабы решить, что сделать в ответ.

            С одной стороны он считал, что следовало бы дать в морду за такое хамство, а с другой  - мало ли какой ревнивец? Ударишь такого без разбирательств, а потом улаживать ссору с обиженной подружкой пришлось бы.

- Нет!

            От высказанного предположения Лея даже ужаснулась и похолодела. Ей хватало и одного странного романа с Ал’Беритом выше крыши.

- Так… Приятель. Нервный он просто в последнее время, - первый заместитель наместника Аджитанта выразительно посмотрела на Кхоттажа, давая этим безмолвное укоризненное указание, и всё же решила добавить для ясности. – Всё в порядке. Это мой друг, Кхот…

- Кхот? – переспросил Андрей Лею, прервавшей имя Рохжа на первом слоге. Уж как-то совсем оно не вписывалось в рамки привычного.

- Кот, - поправила саму себя она с самым невинным выражением на лице. – Кличка у него такая.

- …Ну, Кот так Кот. Я Андрей, - заключил мужчина и подал Рохжа массивную руку. После чего задал тому самый банальный вопрос на свете. – Как настроение?

- Рабочее.

- Значит, пора его менять на более хорошее. Уже вечер, - со смешком заметил Андрей, стараясь стереть напряжённую нотку в знакомстве.

- А оно у меня как-то не поднимается пропорционально снижению солнца относительно уровня горизонта, - заумно пробурчал хмурый демон, вынужденный принять рукопожатие человека.

            Старый друг девушки пару секунд пытался переварить услышанное, после чего мысленно плюнул и всё-таки крепко обнял подружку, чтобы мстительно расцеловать её в обе щёки. Колючая короткая щетина поцарапала кожу, но это была такая мелочь за счастье встречи.

– Привет. Сегодня дождь и скверно, а мы не виделись, наверно, сто лет, - донеслись слова старой знакомой песни. Затем Андрей отодвинулся от Леи, не прекращая держать ту за плечи, и осмотрел с ног до головы. – Вот только ты немного изменилась. Вы это откуда в таком виде, барышня?

            Вот этот вопрос и правда оказался не самым приятным. В Аду Лея привыкла к длинным нарядам настолько, что даже не задумалась, насколько стала бы выделяться из окружения обычных людей. А ведь при этом беспокоилась, что выдавал её облик демонов. Как можно было объяснить, почему на ней вечернее платье? С какого такого бала принцесса сбежала? Хорошо ещё, серое пальто хоть как-то добавляло облику обыденности.

- Да это история такая, - смутилась она.

- В чём была - в том и дала дёру, - заключил Андрей и рассмеялся. – Зная твоё везение, наверняка в примерочной была.

- Ты как в воду глядишь, - обрадовалась объяснению девушка, а мужчина тем временем, словно опомнился и осмотрелся.

- Давайте-ка с улицы в дом. На ровном месте нас любая бестия засечёт, - с этими словами он пошёл на участок, давая понять, что просил следовать за ним.

- Госпожа Пелагея, - крайне почтительно и крайне тихо начал Кхоттаж крайне нехорошим голосом, но госпожа не постеснялась его перебить.

- Просто подыграй мне! - тоном, не терпящим возражений, прошипела она и скользнула внутрь старого разваливающегося домика, к которому вела калитка за копной сена.

 

***

            Андрей сел в потрепанное клетчатое кресло и взглядом указал на диван рядом. Гостья присела, осознавая, что уже бывала в этом месте.

            Точно!

            Дело было на первом курсе учёбы. Родители Андрюшки как-то уезжали, и парень пригласил потусить её вместе с его компанией на дачу. За крошечной гостиной ещё и лесенка на второй этаж должна была находиться, если верить воспоминаниям.

- Давно здесь? – решила начать разговор занервничавшая Лея, понимая, что лучше поспрашивать самой, чем отвечать невпопад на расспросы друга.

- Да со вчерашнего дня.

- Как оказался?

- Работал спокойно вместе с бригадой, а там вышли перекурить. Теперь же с этим жёстко. Официально на территории запрещено. За территорию производства выходить во время рабочего дня – сама понимаешь. Штраф за штрафом. Ну, мы с ребятами и приноровились в закутке. Между основным зданием и забором. Ширина не больше метра пространства. С одной стороны тупик. Никто туда лишний раз не заходит. Самое то покурить. Даже проветривать ничего не надо, и так на воздухе.

- А ты разве не фирмой своей занимаешься? – удивилась Лея.

- Да не вышло, - отмахнулся Андрей безо всякого сожаления. – Прогорел по полной. Жена ушла к другому побогаче… А я. Вот на завод этих сборных домиков устроился. Как бригадиру платят нормально. На жизнь, да отложить немного хватает, вот и Бог с ним. Зато нервотрёпки с развозками и неадекватными клиентами никакой.

- Ясно… А дальше то что?

- Стоим, курим. О своём болтаем, вдруг крики да вопли. Ну, мы то подумали, случилось что с оборудованием. Мало ли чего в жизни то бывает? Несчастный случай какой. Бегом к зданию, чтобы помочь. За ручку двери хвать – а она горяченная, да не открывается. Мы к окнам! А там монстры людей искрящимися от электричества хлыстами. Кого достанут – сразу замертво падают.

            Андрей вытащил помятую сигаретку из кармана и закурил. Судя по бычкам в пепельнице у кресла с ободранными подлокотниками, курил он много. Очень много.

- Дураков то геройствовать, как в американских фильмах, не было. Вот мы с завода и бросились наутёк. Сначала в Димкину машину сели, да в город. А там ещё того чище! Затаились у Стаса на квартире. Он как раз на окраине живёт… Из окон много чего насмотрелись, да поняли, что гиблое дело в клетушке скрываться. Как только группа людей чуть больше соберётся – сразу находят. А где всем стыковаться? У продуктовых магазинов! Вот там облавы твари и устраивают. Более того, электричества нет, воды нет. Вот мы всё бросили, да на дачи подались. Плохо, что весна, конечно. Топить опасаемся, но в погребах запасов ещё полно. Вода в колодце. И то хорошо! Так и сидим по разным домам… Ты то как? Давно уж не слышно было, а тут такая встреча.

- Да. К родительскому дому вернуться захотелось, - солгала молодая женщина полуправдой, понимая, что Андрей ничего не знал об её исчезновении. Хотя, откуда ему было получить такие известия? Общих хороших знакомых у них не имелось. И раз за год слухи никакие не дошли, то и замечательно.

- Никак соскучилась по своим, редкая гостья?

- Очень, - голос оказался хриплым. Пришлось немного прочистить горло, и, чтобы не разреветься, перейти на другую тему. – А тут эта круговерть началась. Вот тоже о дачах подумала.

- А этого то где нашла? – кивнул мужчина на Рохжа.

- Да знакомый просто. А на дороге столкнулись, вот вместе и пошли, - уж придавать словам убедительную интонацию, да использовать соответствующую мимику лица – в этом Лея весьма поднаторела. – На дачах то спокойно? Много вас?

-Трое. Да больше и не стоит. Тут в доме неподалёку как их за девять человек жильцов перевалило – так вмиг нашли. А в общем спокойно, только всё равно думаем обратно на завод.

- Чего ж так? – удивилась собеседница.

- Да бомба в одно и тоже место дважды не падает, - он лихо подмигнул. - А под ним бомбоубежище старое есть. Остаётся только еды натаскать, да оружие бы хоть какое найти.

- А в дядь Славином доме не искал?

- Да я сразу про него и подумал, - хитро усмехнулся Андрей. - Да вот только не помню, как его хата выглядит. Давно дело то было.

            О том, что дядя Слава заядлый охотник, и у него винтовка и патроны в хозяйстве имелись – знали все местные ребятишки. Ибо помимо сего оружия славился старик и урожаем прекрасным. Как можно было оставить по осени дары природы этого сада? Как мог вредный хозяин позволить обирать себя? Только бесполезными оказывались его угрозы. Дети год за годом лазили собирать ягоды и фрукты. И наилучшие добытчики смело могли гордиться званием самого храброго. Во всяком случае, до следующего года. Неудачники же лишь хмуро потирали красные опухшие уши, когда их отчитывали родители под бдительным руководством дяди Славы. 

- Да он здесь недалеко. Всего через пару улиц, - не задумываясь, ответила Лея.

            Не предложить свою руку помощи она не могла, тем более что видела в этом шанс. При Кхоттаже рассказывать правду не хотелось, а тут образовывалась возможность всё-таки поговорить с бывшим наедине. Объяснять всё при демоне - совсем не было желания.

- Тогда, может, и стоит сходить, - воодушевился Андрей, как в окно поскреблись. Хозяин тут же осторожно постучал о стенку с прерываниями, намекающими на то, что это был какой-то сигнал.

            Дверь, несмотря на шифровку, очень осторожно раскрылась, и в дом с опаской, один за другим, вошли двое долговязых парней. Один из них, совсем молодой, лет двадцати, был немыслимо рыж и конопат. Даже глаза отливали оранжевым цветом. Вместе с его тёмной, загорелой и обветренной кожей смотрелся он несколько фантастично и смешно. Второй, старше на вид, явно имел азиатские корни.  Оба парня настороженно уставились на незнакомцев, но Андрей их успокоил.

- Это Лея, моя давнёшняя подружка, и её знакомый. Кот. А это мои друзья и товарищи. Димон и Стас, - указал он поочерёдно на рыжего и азиата. Те не были особо рады гостям.

- Не думаешь, что нас слишком уж много здесь собирается? – «намекнул» Стас недовольным голосом.

- Мы вполне можем и уйти, - равнодушно пожал плечами Кхоттаж и выразительно посмотрел на госпожу.

- Да ладно тебе. Понятно, что ребята беспокоятся. Слышал же рассказ, - обратилась к телохранителю девушка, вспоминая слова герцога по поводу любви людей собираться в «стаи».

- Да уж точно, - подтвердил Андрей. – Вот только пять – это не девять. А вместе всё легче… Стас, есть возможность винтовку достать. Надо только смотаться. Тут недалеко. В полчаса или час уложимся. Главное в доме найти оружие.

- Всё равно. Всем вместе не дело идти. Лучше разделиться, - проворчал азиат.

- Того же мнения. У меня рюкзак с едой уже собран, - Андрей кивнул в сторону огромного армейского мешка, затаившегося за грузной шторой. – Подождите здесь нас. Мы с Леей быстро сходим.

- Я тоже пойду, - решительно вставил своё слово Кхоттаж.

- Мы бы вообще никуда не пошли, если бы я дороги не знала, - отрезала девушка, вживаясь в роль «беженца от напастей». – Но если уж рисковать, то не всей группой.

- Верно, - подтвердили разом мужчины.

            Понятно, что азиат и рыжий просто не хотели никуда лишний раз идти. Открытое пространство казалось им более опасным местом нежели гостиная. Андрей же, скорее всего, просто не доверял Кхоттажу, а потому не желал таскать того с собой, намереваясь оставить под присмотром. Лея рассчитывала переговорить с бывшим наедине. Тем более что она не думала, что ей грозила некая опасность. Демоны бы легко поняли её благодаря браслету-переводчику. Да и фокус с огнём, которому она научилась у Ал’Берита, добавлял свою долю уверенности… Мнение телохранителя оставалось в меньшинстве, и это ему совсем не нравилось. С одной стороны он не считал, что стоило нарушать игру госпожи, а с другой оставить её без присмотра – выглядело достаточным основанием для беспокойства и нарушением долга перед повелителем.

- Ты только сходи наверх. Переоденься, - посоветовал Андрей. – Там в Маринкиной комнате ещё уйма вещей осталась.

- Хорошо, - вынужденно согласилась Лея.

            Конечно, снимать броню не хотелось, но с точки зрения мужчин вылазка в платье в пол выходила несколько нелепой. Не объяснять же ей было, что это идеальная для подобного занятия одежда! Пришлось покорно подняться наверх по скрипучей лестнице и открыть старый облезлый шкаф с уймой потёртых вещей.

            Младшая сестра Андрея, была полнее Леи, хотя и такого же роста. К счастью, здесь висели и старые школьные вещи Марины, которые выбрасывать хозяйственным родителям было жалко. Джинсы с прорезями на коленях пришлись почти в пору по бёдрам, но из-за более тонкой талии Лее пришлось подпоясать их ремешком от халата. С остальным оказалось проще. Удлинённый светлый топ и блузка в классическую клетку с длинным рукавом, концы которой девушка завязала узлом под грудью, смотрелись вполне прилично. Менять же свои удобные туфли на маленьком каблучке не хотелось. Поэтому она просто схватила потрёпанную сумку из коричневой кожи, обнаружившуюся под стулом, повесила ту через плечо и закинула туда снятое платье и мифрильную «броню». После чего закрыла дверцу шкафа. В мутном поцарапанном зеркале отразилось удивлённое лицо. Лея и забыла, что она могла так выглядеть. Исчезли некий лоск и грация. «Барышня» превратилась в шебутную девчонку-пацанку. Даже длинная коса, украшенная резными костяными гребнями, не помогала в исправлении ощущения от облика.

            Первый заместитель наместника Аджитанта задорно, по хулигански, улыбнулась своему отражению, после чего вприпрыжку спустилась с лестницы обратно в гостиную.

 

***

 

            Маленькое помещение наполняли клубы табачного дыма от четырёх курящих мужчин. Кхоттаж присоединился к компании и авторитетно заявлял, что сигареты нынче совсем не те. А из тех, что продавались, всего несколько приличных марок. Оживлённая поддержка его мнения говорила о том, что первоначальное недоверие удалось устранить благодаря общему интересу. Лея по привычке помахала рукой, пытаясь отогнать смог, но задыхаться девушке не пришлось. Вживлённый айэтор блокировал неприятный запах вместе с вредными веществами. Это заставило её впервые задуматься над тем, что хотя аромат цветов и листьев устройство давало ощущать, но скорее всего для неё многие запахи теперь навсегда стали недоступны.

- Я готова, - понимая, что дым не доставлял ей беспокойств, спокойно произнесла Лея.

- Тогда пошли, - туша о толстое стекло пепельницы сигарету, ответил Андрей. Затем оглядел её с головы до ног и добавил. – Вот! Совсем другое дело.

- И всё же я бы с вами, - вновь настойчиво предложил Кхоттаж.

- Не стоит, - отрезал Андрей.

            Хозяин дома встал с кресла и вышел на улицу. Лея вновь накинула пальто и, провожаемая недобрым пронзительным прищуренным взглядом телохранителя, шустро засеменила за другом.

            Как же это было здорово вновь оказаться на Земле! Вечернее солнышко припекало, согревая не столько кожу, сколько саму душу. Птички щебетали. Чей-то толстый рыжий кот, задрав хвост, прошмыгнул по перекладине забора в соседний двор и протяжно замяукал в поисках пассии. Мирная картина самой обычной жизни.

- Прилипчивый он какой-то, - недовольно сказал Андрей, нарушая молчание, стоило им только чуть отойти от дома. – Да и кличка какая-то. Кот. Не нравится он мне… Имя то есть у него?

- Да есть, конечно, - отмахнулась она. – Просто сам же знаешь. У каждого свои тараканы в голове. А порой и столько! Вот на тебя посмотришь - так тоже испугаешься, если не знать. Идёт какой-то качок массивный, небритый. Глаза нехорошо и подозрительно на всех смотрят!

            Девушка искоса хитро посмотрела на собеседника. Тот широко заулыбался, представляя, каким же действительно, он мог бы показаться со стороны. Кажется, эти мысли его весьма и весьма радовали. Затем она подумала о себе. И кому же из незнакомцев в голову пришло бы, что крадущаяся вдоль забора в компании массивного мужчины бледнокожая хрупкая фигурка никто иная, как сама госпожа Пелагея? Первый заместитель наместника Аджитанта. Одного из великих городов Ада… Лея звонко и беззаботно рассмеялась.

- Ну, ты и коза, - принял на свой счёт её смех Андрей. Ругательством обзывательство не являлось. Это было любимое его словечко, когда он хотел вроде и поддеть девушку в ответ на сарказм, но при этом без обид. – Всё такая же как и прежде.

- А чего мне меняться? – весело прозвучал риторический вопрос. Столько надо было обсудить, а разговор всё равно свёлся к какой-то беспечной ерунде, как и принято у хороших друзей.

- По мне так и не стоит ничего изменять… Да и вообще. Неблагодарное это дело меняться. Особенно ради кого-то, - последние слова были произнесены несколько задумчиво, как если бы тот что-то вспоминал. Наступила неловкая тишина, нарушаемая лишь шорохом их шагов по грунтовой дороге.

- Это из-за жены что ли? – догадалась Лея.

- И из-за неё тоже. Было дело, - нехотя ответил парень. – Сначала она показалась мне идеальной женщиной. Я сделал ей предложение через три месяца знакомства! Интересная, не требовательная, весёлая хохотушка. Я просто сходил с ума. У неё всегда получалось найти позитивные стороны. Всегда и во всём. Она даже разделяла мои увлечения. Сама с удовольствием спускалась со мной на рафте. Но когда почти сразу после свадьбы начали планировать ребёнка, вдруг резко это стало весьма безответственно с моей стороны. Я подумал, что она права в чём-то, и отказался от экстрима. После чего начались запреты на посиделки с друзьями. Я всего то один вечер в неделю собирался с ребятами попить пиво и поиграть в бильярд! Есть же такие темы, на которые можно поговорить только в мужской компании. Да и общаться с друзьями – вполне естественно. А мне поставили это в укор. Действо означало, что она будет ухаживать за маленьким ребёнком, а я буду «шастать».

- Невесело как-то, - прокомментировала девушка рассказ.

            Друг же утвердительно кивнул головой. Затем сорвал с ближайшего куста веточку и начал её ломать на маленькие кусочки. Лея поняла, что тот до сих пор очень переживал. Ей захотелось хоть как-то утешить его, но она не успела ничего сказать. Андрей, решив высказать наболевшее до конца, продолжил:

- Ещё и финансовый вопрос. Она почему то решила, что как только выйдет в декрет, то нам даже есть станет нечего. Хотя до такого никогда не доходило! Да и если бы дошло, то я бы на подработку устроился. Но жена, перечитав уйму форумов с грустными историями, посчитала, что я уйду, оставив её с «новорождённым на шее», ибо «не готов видеть нужды семьи». Ведь малыша обязательно надо будет возить за границу для полноценного развития, а мы могли позволить только какую-либо дешёвую страну пару раз в год.

- Она серьёзно так считала? – удивилась она. Андрей даже усмехнулся.

- По её мнению, младенец от рождения должен был бы быть обеспечен квартирой и машиной. Что уж говорить о каких-то банальных планшетах и прочих навороченных гаджетах? Почему именно это формирует счастливое детство, я вот до сих пор понять не могу. Остаётся удивляться, отчего сам был доволен своим, которое довелось прожить в одной комнате с сестрой.

- Как и мне с братом, - улыбнулась своим воспоминаниям Лея. – И что дальше?

- В целом, за полгода планирования мне довелось ощутить себя студентом, проходящим тест на профпригодность и по всем параметрам не сдающим его. В конце концов, я напрямую поинтересовался. Если рождение ребёнка доставляет столько беспокойств, может нам отложить это на пару лет?

- А она?

- Она заявила, что я негодный муж. Серый, неинтересный. У меня нет увлечений, я весь в делах, да ещё и детей не хочу. И где тот мужчина, в которого она влюбилась?... А, если честно, то я и сам уже не видел перед собой девушки, которая смогла вызвать во мне всю ту бурю эмоций и чувств…

            Вспоминать дальше Андрею не захотелось, так что он отшвырнул в сторону измученную веточку и перевёл разговор на другую тему.

- Ты то как? Замужем? Дети?

- Нет, - печально ответила Лея, понимая, что для неё подобное теперь и не предвиделось.

            Никогда.

            Столько раз она пыталась завязывать отношения. Столько раз рыдала, когда те заканчивались… Что же. Жизнь расставила всё на свои места… Никогда… Семь букв, чётко дающих понять мнение судьбы об её хрупкой мечте об обычном женском счастье.

            Снова повисла пауза.

- Какой-то грустный диалог у нас получается, - заметила она.

- Так ведь и жизнь то не сказка, - усмехнулся собеседник и зло сплюнул. – А если и сказка, то до мерзости жуткая... Откуда только эти монстры взялись? Никакой информации что, откуда, из-за чего. Тебе вот хоть что-то известно?

- Да, - созналась Лея, и её душа скрылась где-то в районе пяток. – Чуть-чуть.

Она же и пошла с ним, чтобы на эту тему поговорить. А тут и повод как раз. Только вот так стало страшно! Так не хотелось признаваться!... Да ещё и за сумасшедшую принял бы… Хотя тут доказать здоровье психики было бы легко. Сложнее, чтобы сам собеседник умом не тронулся…

            Андрей тем временем остановился и выжидательно посмотрел на Лею. Конечно, такое знание воспринимать, между прочим, мимоходом, никак было нельзя. Девушка глубоко вздохнула, собираясь с силами для ответа.

- Так что знаешь то? – нетерпеливо спросил Андрей. Почти одновременно с вопросом через пару домов от них сверкнуло огненное облако телепорта.

            Из пламени возник демон, как две капли воды походивший на того, что Лее довелось сжечь после принятия моратория во время покушения на её персону. Такие же красные глаза, серая морщинистая кожа. Даже рога на подбородке и голове были той же длины. Уж настолько события того вечера и участники въелись в память, что заместитель даже опешила от неожиданности. Но потом быстро успокоилась, поняв, что демон иной, просто видимо был из того же клана.

- Беги! - приказал Андрей и достал из-за пояса длинный боевой нож.

            Подобное благородство согрело женское сердце, да вот только в данной ситуации это хрупкой девушке необходимо было спасать своего рыцаря. Пусть в руках демона находилась не «коса», а сеть с подвешенными грузиками в виде черепов, Лею это не обманывало. Уж подобное оружие довелось видеть на практике! Стоило накрыть такой сетью противника, как острые грани ячеек сжимались, разрезая тело на мелкие кусочки.

            Она, вместо того, чтобы бежать, сделала шаг вперёд и приготовилась потребовать, чтобы демон убрался подобру-поздорову. Увы, не удалось произнести ни слова. Андрей столь сильно оттолкнул свою спутницу, что Лею отбросило на землю на несколько шагов в сторону, выбивая дыхание. Ладони и щёку тут же зажгло от ссадин, но молодая женщина встряхнула головой и резко повернулась. Ей необходимо было действовать, а не думать о боли. Между тем, Андрей метнул нож, и она ощутила досаду и сожаление. Храбрость здесь была бесполезна. Не то оружие, и не та скорость. Противник легко перехватил клинок в воздухе и вернул обратно. Лезвие воткнулось в икру мужчины, сбивая того с ног. Вместо того чтобы наконец-то отдать приказ или воспользоваться огнём, Лея с визгом кинулась к другу.

            Остриё вошло глубоко. Насквозь. Штанина начинала быстро пропитываться кровью. Андрей ещё и попытался приподняться, морщась, и снова потребовал:

- Да беги ты, дура!

            Это несколько вернуло её к реальности. Руки ещё дрожали, но она хотя бы поняла, что действительно должна сделать. Лея повернулась к ехидно ухмыляющемуся демону, но осознала, что опоздала. Сеть, по которой перебегали искры словно от электричества, уже начала полёт в их сторону. Все слова снова застряли в горле, но они уже и не требовались. Было слишком поздно для приказов… Но не для событий.

            Доли секунды хватило, чтобы на пространстве между людьми и легионером Ада возник разъярённый Кхоттаж. Головные гребни у пребывающего в гневе Рохжа распушились, словно у ерша, значительно прибавляя роста и внушительности. Мощная лапа ловко перехватила край опасной сети в полёте и отшвырнула в сторону. После чего телохранитель застыл, сверля взглядом другого демона, и грозно произнёс:

- Я, Кхоттаж. Кхал клана Рохжа заявляю, что эти люди принадлежат Его превосходительству Ал’Бериту. Наместнику города Аджитанта.

            Легионер, не ожидая подобного сопротивления, счёл за лучшее не связываться с противником такого ранга, а потому наклонил голову в знак соглашения и, быстро подняв с земли своё оружие, стремительно исчез в пламени телепорта. Гребни телохранителя слегка опустились, и он повернулся лицом к Лее. В его жёлтых глазах было столько ярости, что некое неприятное ощущение застыло у девушки в районе живота.

            Может опасной сети удалось избежать только ради того, чтобы Кхоттаж смог избавить мир от её существования лично?

            Однако, несмотря на явные эмоции внутри, голос у, подающего ей ладонь чтобы подняться, Рохжа остался спокойным:

- Госпожа Пелагея, возможно, вам бы стоило закончить ваши игры.

            Пришлось прикусить язык. Он был прав. И ещё как. Однако Лея не приняла его руку, а посмотрела на Андрея. Тот выглядел крайне испуганным, удивлённым и старался отползти от неё прочь. От его ноги растекалась лужица крови. Мужчина был бледен, как полотно.

- Стой, - ласково попыталась она остановить его словами. Затем скинула пальто, чтобы снять верхнюю блузку, которую намеревалась использовать в качестве перевязочного материала. – Кхоттаж, я прошу тебя немного помочь.

            Выразительный взгляд на нож в ноге Андрея дал понять Рохжа, что от него требовалось, но тот уверенно отрицательно помотал головой, чуть не доводя Лею до полного отчаяния.  Её друг вот-вот истёк бы кровью!

            Однако, это оказался отказ только от того действия, что она ожидала.

            Кхоттаж наклонился над мужчиной и стянул с брюк того ремень. Не будь ситуация такой горькой, Лея могла бы и посмеяться над испугом в глазах бывшего. Ещё бы! Какая-то когтистая лапа в такой близи от сокровенного, но… Всё было как есть. А именно - жутко. Демон сильно затянул ремень чуть выше раны и зафиксировал его. Только после этого ухватился за рукоятку ножа и плавным движением извлёк его. Андрей побелел ещё сильнее, стискивая зубы, но даже не простонал. Лея в свою очередь постаралась дрожащими от волнения пальцами наложить повязку.

- Вы позволите, госпожа Пелагея? – поинтересовался Кхоттаж, протягивая свою руку к терзаемой блузке, никак не желающей стать перевязочным материалом.

            Она просто отдала одежду демону, понимая, насколько бесполезным и жалким созданием являлась. Даже такое исконно женское дело достойно выполнить не могла.

- Благодарю, - тихо сказала первый заместитель и обтёрла о топ кровь с трясущихся ладоней. То ли хотела и правда очистить их, то ли скрыть столь неприятную реакцию организма на стресс. В последнее время руки дрожали слишком часто. По-хорошему, всерьёз следовало бы заняться нервами, но покой как-то совсем не предвиделся.

- Наилучшей благодарностью для меня стало бы ваше возвращение к исходной точке отправления, госпожа Пелагея, - ответил демон, заканчивая перевязку. – Я так полагаю, что вы желаете взять с собой и этого человека?

- И всё же, что здесь происходит? – решил наконец-то подать голос мужчина.

- Чуть позже обязательно расскажу, Андрюш, - «успокоила» его Лея и вновь обратилась к Кхоттажу. – Да. Пора бы и вернуться.

 

***

 

            Взгляд, коим одарила прибывшую троицу Дайна, был непередаваем. Лея сразу ощутила всю степень собственного шкодничества. Захотелось, словно маленькому котёнку, прижать ушки и ласково потереться о ногу демонессы, умильно прося прощение. Но статус совсем не позволял. Дайна же подошла поближе, скорбно и неторопливо разглядывая размазанные потёки крови на одежде Леи и лапах Рохжа. К некоторому облегчению наравне с сожалением подруге пришлось признать, что ранен оказался только абсолютно незнакомый человек. Царапина на щеке госпожи вряд ли шла в счёт.

- Вам следовало бы позволить хотя бы одной из Дагна следовать вместе с вами, госпожа Пелагея, - не удержалась от ехидного комментария Дайна.

- Потом поспорите, - быстро сказала Лея.

            Она интуитивно поняла, что Кхоттаж с удовольствием вот-вот достойно ответил бы на эту фразу, а, значит, началась бы маленькая вежливая ссора. Голову же и так наполняли проблемы. Чужих разбирательств ещё только не хватало. 

- Лучше скажи, что за время моего отсутствия произошло?

- Недалеко отсюда нашлось замечательное местечко для лагеря. Удовлетворяет всем условиям. Судя по рассказам, какой-то военный городок. Территория огорожена, но ограждения усилили заговорными путами. Один из взводов патрулирует территорию. Остальные занимаются ловлей и поиском. Думаю через день, может два, задача по Питомнику будет выполнена.

- Хорошо, - с довольной интонацией произнесла молодая женщина, надеясь, что на этом разговор и закончился бы. Увы, её надежды мало интересовали этот мир. Дайна требовательно спросила:

-  А это что за человек?

- Он нам понадобится, - первый заместитель наместника Аджитанта сглотнула возникший комок. Снова приходилось оправдываться. – Я рассчитывала на завод по сборным домам. Они бы подошли для Питомника в качестве жилья для переселенцев. Так вот, он на нём работал и прекрасно сможет информировать о том, что конкретно нам надо. И, соответственно, помощь в сборке конструкций.

- Что-то он даже старше твоих «берём тех, кому не за двадцать пять» выглядит, - резонно заметила Дарра, забывая про официальное обращение.

- А как ни крути – специалисты нужны. Будем брать точно, - авторитетно заявила Лея, и повисло нехорошее молчание.

            Кажется, теперь её недолюбливали абсолютно все телохранители, а, значит, стоило ждать двойных недомолвок и тихих проказ. 

- Куда брать? – растерянно спросил Андрей, надеясь дождаться хоть какого-то ответа.

            Демонов, регулярно носивших на всякий случай из-за тесного общения с девушкой двухсторонние синхронизаторы речи, он понимал.