Часть II.

 

Земля. Пути неисповедимые

 

Незаметно исчезает
Всё добро, что было с нами.
В асфальтированном рае
Места нет твоей душе.
Что взамен тебе оставят
За украденную жизнь?
Только чёрный ворон знает ответ.
Знает ответ, а ты – нет.


Hi-Fi  «Чёрный ворон»

 

 

Глава 1.

 

            Виконт Ал’Берит отослал всех Рохжа прочь из помещения. Он желал побыть в одиночестве, которое не нарушалось бы даже умеющими быть незаметными подчинёнными. Демон подошёл к окну в своём кабинете и скрестил руки на груди. Никто теперь не мог помешать повелителю наслаждаться открывающимся видом на Аджитант и прилегающие окрестности. Ал’Берит молча наблюдал за городской суетой, царившей внизу, и вполне различимой для его взора. Мысли же простирались вдаль, собирая воедино осколки окружающей реальности для предстоящих целей.

            Знание – точка. Размышления – линия от точки к точке. Домыслы – формирование контура фигуры.

            Рисунок вне рамок и границ был бесконечен. Он тянулся во все стороны пространства. Неповторимый эскиз и настоящий шедевр. Это требовало полного сосредоточения, но являлось достаточно обыденным для повелителя занятием.

            В кабинете второго заместителя наместника так же властвовало безразмерное спокойствие, хотя и иного плана. Возможно, кого-либо иного на месте барона и оскорбило бы быть всего лишь вторым заместителем, когда первый – самый обычный человек. Но только не Аворфиса. Он понимал, что это досадное неудобство было кратковременным. Даже если и брать в расчёт выше средней продолжительность жизни людей и вообразить, что заинтересованность Его превосходительства осталась бы прежней, то недоразумению оставалось существовать не так долго. Так что барон предпочитал превратить сиё во благо. Пусть человечек занималась бы частью проблем ко всеобщему удовольствию, а он понаблюдал бы, чтобы в дальнейшем самому не совершить какой-либо нелепой ошибки. Более того, это предоставляло ему значительно больше весьма ограниченного свободного времени. Как можно было не радоваться такому подарку судьбы и считать его чем-то пошлым?

            А вот в помещении на том же этаже замка, но напротив кабинета второго заместителя царила совсем иная атмосфера, преисполненная тревог и беспокойства. От волнений и переживаний даже сам воздух стал каким-то густым и тяжёлым. Дана со своими помощницами укрылась в тихом архиве, предпочитая попусту не тратить время и нервы… А вот Кхалисси Дайна была вынуждена по полной исполнять свой долг как перед наместником, так и перед кланом, и человеком.

            У демонессы уже складывалось нехорошее ощущение, что скоро бродить из одного угла кабинета в другой, причитая о том, как всё плохо, стала бы уже не сама Лея, а она. Госпожа же не прекращала монотонных вышагиваний, крайне резко разворачиваясь, как будто хотела протереть дыры в бесценном ковре. Судя по всему, представитель рода людского считала, что это помогло бы как-то упорядочить хаос в её сознании. Дайна в невероятном положительном эффекте от таких блужданий обоснованно сомневалась, но это хотя бы не доводило госпожу Пелагею до очередного срыва… Всего-то и оставалось наблюдать, чтобы та не споткнулась неудачно… Хотя нет. Приходилось ещё выслушивать и советовать. И вот в этом вопросе состояло основное мучение для телохранительницы.

            Чтобы что-то подсказать, следовало понять. Дайна же, как уроженец Ада, была существом эгоистичным и весьма практичным, а осознать проблему, живущего эмоциями, человека не всегда удавалось легко. Приходилось буквально вживаться в её «шкуру», учась сопереживанию. И последнее всё чаще начинало доходить до автоматизма. Периодически демонесса подлавливала себя на мысли, что ей уже тоже всех жалко и всех просто обязательно нужно спасать. Во что бы то ни стало!

 

***

 

            Лея снова развернулась на пятках. Движение умиротворяло и успокаивало взбудораженный мозг. Но, несмотря на это, на глаза снова чуть не навернулись слёзы от воспоминаний о вечере с Ал’Беритом. Подобное приглашение было жестоким. И хуже всего, что ей пришлось играть свою роль. Полностью. Не смея высказать и тени недовольства. Потому что задуманное стоило всех оскорблённых чувств. Она нуждалась в нём… И он абсолютно это понимал. И принимал, внутренне посмеиваясь над человечком. Насколько жалкой она выглядела перед ним!

- Так и будешь бродить? – скучающе спросила Дайна.

            Доверить свои сердечные переживания демонессе Лея не могла, ибо ей необходимо было несвойственное для подруги сочувствие. Поэтому вернулась к тому, о чём действительно стоило думать. Во всяком случае, девушка считала именно так.

- Я то ещё могу бродить. А вот там, - она ткнула пальцем куда-то вверх. – Через несколько дней будет уже некому ходить.

- Твои то в чём проблемы? - воительница мученически закатила глаза. – Как твоя жизнь от этого зависит? Кто эти люди для тебя?

- Те, кто не должен умереть по решению демонов с ангелами!… В которых большинство даже не верит!

- Человечков на Земле несколько миллиардов, а сколько останется?... Ни одного! Вот почему ты просто не можешь радоваться жизни? Она то у тебя есть, - привела иной довод Дайна.

- А почему ты не можешь забыть про свой цинизм и сарказм? Почему не можешь быть обычным… человеком? – искренне возмутилась Лея. Фраза, правда, звучала несколько глупо, но сказать «демонессой»…. Так Дагна и вела себя вполне соответственно.

- Это называется мозги, - пояснила та. – И тебе их включать рекомендую периодически. Ты можешь и дальше продолжать свои прогулки по кабинету, поражаясь, что остальные тебя не понимают. Но это ничего не изменит. Абсолютно.

- Ты права, - была вынуждена согласиться первый заместитель, горько вздыхая, и села в своё рабочее кресло. – Я думала попросить Ал’Берита об организации резерваций. Я так и жизнь хоть кому-то сохраню и… Это стало бы своеобразным запасом кристаллов душ.

- Вот это уже ближе к теме, - обрадовалась телохранительница. – По крайней мере, хоть логически обоснованная помощь. Только учти, что их придётся организовывать в Аду. Планета должна быть полностью очищена.

- Плохо… Это значит только район мифрильных шахт и, возможно, Питомника. Не такая уж и большая территория.

- Если правильно преподнесёшь информацию, то другие города тоже воспользуются твоим предложением.

- И как же её правильно донести то?

            Лея была настолько в отчаянии, что даже не задумалась, что такие гениальные мысли уж наверняка бы пришли в голову и наместникам, будь они действительно полезными.

- Приведи несколько больше доводов, чем запас кристаллов душ, - вмешалась в разговор Дарра. – Что ещё можно получить от людей?

            Испуганный взор Леи пронзил демонессу насквозь. О таком даже думать не хотелось, но та, как ни крути, была совершенно права.

- Мясо. Более того, дома развлечений не просто так скандал раздували. Конечно, людей на Земле хватит повеселиться, но… Запас. Опять же, они самодостаточная рабочая сила. Могут выращивать пищу… Или что там есть в Питомнике?

- Вот видишь, - удовлетворённо кивнула Дайна. – Всё довольно просто. Ты чего-то хочешь? Заинтересуй в этом кого-то, кто может.

- Так что такое Питомник? – снова задала вопрос Лея.

            Когда-то она спрашивала об этом Дагенну. Та сказала несколько фраз, и на этом девушка успокоилась. Тогда и так было предостаточно событий для размышлений. А больше необходимости или желания узнавать об этом районе не было.

- Я понимаю только, что это место, где в Аду сконцентрирована пищевая отрасль.

- Хорошо. Так оно и есть, - сказала подруга.

- Ты что-то не договариваешь, - напрямую заявила Лея, почувствовав какую-то фальшь.

- Мне казалось, что тебе не понравится слышать о том, как выращивают на мясо существ, которых всё же можно назвать разумными.

- Не нравится. Но есть же у нас коровники, свиные фермы… И прочие. Почему и у вас не должно быть?

- Просто у нас выращивают и, - Дайна несколько смутилась и как-то неопределённо пожала плечами.

- Что выращивают?

- И некоторые земные виды. Примитивные… А ты так за всех переживаешь! Вдруг и этих спасать надумаешь, - демонессы звонко рассмеялись, заставляя Лею покраснеть от смущения.

            Девушка почувствовала себя крайне неловко. Она любила животных, но никогда не была глобальным поборником справедливости. Увидев котёнка на улице, она могла вынести ему миску молока или принести еду, но никогда не взяла бы домой даже на время, чтобы подыскать хозяев. Прекрасно понимала, что привязалась бы и не отдала, а домашнее животное при её графике работы стало бы скучать в одиночестве. И это тяготило бы её ещё больше, чем просто совершение малого добра… После же слов Дайны Лея поняла как Дагна её видели - сумасшедшей девушкой, бегающей по улицам в поиске и сборе всех бездомных пушистых и хвостатых, чтобы затем принести их в свою крохотную квартирку, где и так ютилось не менее десятка питомцев.

- Пусть растят и разводят. Меня волнуют люди, - спокойно ответила Лея, ставя точку в разговоре.

            Больше обсуждений на эту тему с демонессами ей не хотелось. Она немного обиделась.

 

 

***

 

            На этот раз наместник принял её визит весьма благосклонно. После первых фраз, он даже предложил Лее присесть на возникшее с края его стола кресло и с удовольствием выслушал. Это позволило не только надеяться на благополучное решение вопроса, но и на некое возвращение прежних отношений. Каким бы бредом разуму последнее не казалось, но зов сердца ещё ни кем не отменялся.

- Что ж. До начала действий есть ещё неполных семь суток. Так что этот вопрос вполне можно и рассмотреть даже через дня три, - сказал повелитель.

- Замечательно, - обрадовалась девушка, передавая проект.

            Демон ласково улыбнулся, но бумаги не принял. Это насторожило её. Возможно, следовало показать свои измышления сначала Дагна, но насмешка последних вынудила действовать в одиночку. Она даже не рассказала тем, для чего на самом деле направилась в кабинет Ал’Берита.

- Хотя есть в этом деле некоторый нюанс. Весьма значительный именно для той стороны вопроса, что интересна тебе, - позволил себе уточнить виконт.

- Какой же? – тут же поинтересовалась Лея.

- Думаю, что несколько проще будет, если ты посетишь Питомник. Я так понимаю, что Дагна в силу своих причин так толком о нём и не рассказали? Иначе у тебя не было бы такой надежды на решение этого вопроса.

            Первый заместитель внутренне напряглась. Это было открытое указание на то, что не стоило во всём полагаться на своих телохранительниц.

- Пожалуй, что стоит и посмотреть, - осторожно согласилась она.

- Вот и замечательно. Если после визита твоё предложение останется в силе, то я с удовольствием его рассмотрю.

            Ал’Берит слегка откинулся на спинку кресла и участливо улыбнулся, давая ей понять, что принял бы проект только по её возвращению.

- Когда я смогу отправиться?

- Полагаю, что прямо сейчас ты не готова, - даже с некоторым сожалением в голосе произнёс демон.

- Но я смогла бы сегодня.

            Конечно, события стремились свершиться очень быстро. Но терять драгоценное время тоже не хотелось. Так что происходящее было только ей на руку.

- Это само собой. Только если я даже скажу, что внизу тебя уже ждёт карета, в которой будет абсолютно всё, что необходимо для путешествия, которое в общей сложности займёт около суток, ты всё равно будешь искать повод, чтобы хотя бы на пару часов задержаться, - с этим Лея не могла не согласиться. - Поэтому не стоит даже тратить попусту время. Ты прямо сейчас спустишься вниз. Там тебя встретит Кхоттаж.

- А Дагна? – удивилась молодая женщина.

- Не стоит беспокойств. Им сообщат о твоём отсутствии. Заедешь на час домой. Этого времени должно хватить на сборы. После чего отправишься в путь.

- Разве мы уложимся в сутки? – задала она беспокоящий её вопрос. По расчётам одна дорога должна была бы занять почти двадцать часов. – Ведь до Питомника расстояние значительно больше, чем до шахт.

- Часть пути сократится телепортацией… И да, Дагна не получат необходимые ориентиры для неё, поэтому считай это одной из причин, по которым сопровождать тебя будут именно Рохжа, - поставил точку Ал’Берит, и у Леи появилось некое нехорошее предчувствие.

            Стало понятно, что и эту причину он называл только для того, чтобы она по возвращении смогла бы объясниться с телохранительницами. Какими же были остальные?

- Ясно, - а что ещё можно было ответить?

- В таком случае жду тебя завтра в это же время, - заключил повелитель.

            Она встала с жёсткого деревянного кресла с подлокотниками в виде ястребов или иных похожих на тех хищных птиц. Первый заместитель в подобном совсем не разбиралась. После чего поклонилась и вышла из кабинета наместника. В коридоре Дайны, на удивление, не оказалось, а, значит, переговорить с той уже не удавалось. Нарушать указание Ал’Берита не следовало. Так что пришлось спускаться вниз, радуясь, что на часах только начало второго часа по лиловому рабочему сектору.

            «Хорошо сделала, что решила обсудить с самого утра», - пришла ей в голову мысль.

            Ведь за ночь Лея выспалась, и провести сутки практически без сна ей не казалось сейчас таким подвигом, каким могло бы это стать под вечер.

 

***

 

            У входных дверей замка стоял Кхоттаж. Вместо носа у него были три тонких полосы дыхательных отверстий, периодически открывающихся и закрывающихся складками серой кожи на несколько вытянутой морде. От основания лба начинался тройной чёрный гребень, спускающийся до верхней трети спины. Само тело являлось вполне человеческим, только более мускулистым. Выглядел тот весьма сходно с остальными членами его клана, разве что отличался значительно низким ростом. Всего чуть более двух метров. Одет он был просто - из всей одежды только широкие штаны. Всё остальное - оружие. Уж кто-кто, а первый заместитель наместника Аджитанта знала, насколько быстро шестипалые лапы могли управлять им. Как и Дайна, Кхоттаж чаще использовал парные клинки. И это делало его вдвойне опасным противником. Обычно демоны этого клана предпочитали ловкости силу.

            В общем, Кхал являлся не тем существом, которому ей хотелось доверять. Тем более что узкие жёлтые глаза того, как и обычно, были хитро прищурены. Подобное отнюдь не добавляло Кхоттажу симпатии на взгляд Леи, однажды побывавшей пленницей Рохжа.

            В тайне, девушка надеялась, что не встретила бы демона внизу, а потому со спокойной душой вернулась бы за Дагна. Не вышло. Как Кхоттаж, не присутствующий при разговоре с Ал’Беритом, мог уже всё знать, да и, согласно повелению наместника, столь быстро очутиться на нужном месте и в нужное время, оставалось только гадать.

- Госпожа Пелагея, - спокойный с лёгкой хрипотцой голос. Клыкастые пасти Рохжа были призваны для рычащей речи. Кхоттаж мастерски освоил не самое лёгкое дело. – Мне велено сопровождать вас.

- Хорошо. Пусть будет так.

            Она спустилась по лестнице. Карета, на козлах которой сидел один из Рохжа, а не Дейра, казалась чужой. Демон открыл перед ней дверь. Чувствуя себя узницей обстоятельств, Лея, подчиняясь судьбе, села внутрь, краем глаза замечая, как Кхоттаж садился верхом на дэзулта. Ящер казался матёрым зверем - значительно крупнее обычной взрослой особи и с более тёмным отливом чешуи.

            Ворота её дома перед экипажем открылись без излишних вопросов, но молоденькие телохранительницы смотрели на Рохжа с явной угрозой. Кровная вражда так просто ни для кого не могла пройти. Может поэтому, а может и потому, что в этом не было нужды, «попутчики» предпочли подождать госпожу во дворе. Молодую женщину это тоже вполне устраивало. Неспешно, преисполненная собственного достоинства, она вошла в дом. Дверь закрылась, ограждая первого заместителя от внешнего мира. И в этот момент её грациозность и величие закончились. Времени было крайне мало.

- Дагенна, идём со мной! - позвала Лея демонессу, по счастливой случайности оказавшуюся в холле, после чего приподняла подол и стремительно, с недостойной для должности скоростью, умчалась вверх на мансарду. В очередной раз в голове промелькнуло сожаление, что лифт она так и не заказала.

            Как звали остальных Дагна, бывших внизу, девушка не помнила. Или даже скорее так - сомневалась у какой какое имя. Пусть у них у всех были разные причёски, но лица то одни и те же. Лея и так не отличалась хорошей памятью на имена, а уж когда толком и зацепиться не за что, чтобы запомнить. Другое дело Дагенна. Её белоснежные волосы и крылья нельзя было оставить без внимания.

            Быстрый подъём привёл к тому, что дверь в свою комнату хозяйка особняка открывала тяжело дыша. Ноги гудели и стали ватными. Лицо раскраснелось. Но нельзя было тратить ни секунды впустую. Она достала кожаный саквояж без рисунка, чтобы сложить в него самое необходимое.

- Ты слишком волнуешься и переживаешь, - укоризненно произнесла Дагенна.

            Мысленно Лея чертыхнулась. Как можно было забыть в спешке, что у беловолосой демонессы проявились сильные способности эмпата? Тут же последовал комментарий:

- Не стоит такого негодования.

- Невежливо воспринимать чужие чувства, - пояснила своё недовольство первый заместитель.

- Для меня эмоции – та же речь. Как же я могу не слушать то, что мне говорят? По мне так именно это неучтиво. А по поводу твоих ощущений сейчас – так ты и сама понимаешь, что я права. Лучше объясни, откуда Рохжа?

- Повелитель предложил мне посетить Питомник. А предложение в его устах – это спускайся, тебя уже ждут. Хорошо хоть возможность заехать на час домой дал.

            Лея закинула в сумку первые попавшиеся пару платьев. Подумать о том, зачем ей столько одежды на такое короткое путешествие, она уже не успевала.

            Конечно, с одной стороны хорошо, что Дагенна стала эмпатом. Более того, та прекрасно чувствовала каждую из демонесс клана. Во всяком случае, размышлений о том, живы ли те и здоровы, не возникало.

- Дайна, Дана и остальные остались в замке. Повелитель против их присутствия в поездке. Сказал что-то насчёт ориентиров для телепортации. Не даст.

- Понятно, - уяснила для себя всё Дагенна. – Насчёт Рохжа можешь так не беспокоиться. От них не исходит угрозы.

- Благодарю, - искренне обрадовалась девушка хоть какому-то радостному событию. – А что они чувствуют?

- Почти тоже, что и ты. Раздражение, что вас свёл вместе повелитель.

- Неудивительно. Могла бы и сама догадаться.

- Будут какие-либо указания?

- Нет… Хотя, - она колебалась, но добавила. – Передай Дайне, что эта поездка из-за того, что она мне чего-то про Питомник недосказала.

- Передам… Ты хочешь ненадолго остаться одной. Так что я пойду.

- Я порою не могу понять. Ты чувства читаешь или мысли?

            После появления этих способностей Лея старалась избегать общества Дагенны. Одно дело разговаривать с Ал’Беритом, который благодаря логике понимал, что должно с ней твориться. А другое, когда насквозь видели, что в душе происходило.

- Просто у тебя мысли от чувств недалеко уходят, - печально улыбнулась демонесса. – Я пришлю через полчаса Дэнну. Поможет с багажом.

            Дагенна вышла. Тихо, как приведение. Лея же так и осталась стоять у сумки, держа в руках уйму мелочей, столь нужных в дороге. Затем она покачала головой, сбрасывая оцепенение. Нужно было ещё сходить в душ и обязательно надеть под платье иное - то, с прослойкой из мифрила. После событий на шахте первый заместитель зареклась путешествовать без своей обновки. Этим она и занялась, понимая, сколь ограничено время, находящееся в её распоряжении.

            Дверца кареты захлопнулась, заставляя её вздрогнуть. Всё равно Лея чувствовала себя крайне неуютно в окружении серокожих демонов. Путешествуй она с Дагна, Дайна бы села вместе с ней. В дороге можно было бы обсудить уйму дел, да и просто послушать новую сплетню.

            Болтать с Кхоттажем?

            Такое разве что в страшном сне могло присниться. Поэтому молодая женщина с превеликим удовольствием некоторое время понаблюдала, как тот скакал вместе с остальными Рохжа за пределами её личного пространства, ограниченного стенами кареты. Наблюдение привело к тому, что как только экипаж выехал из города, её чуть не ослепила огненная вспышка телепортации, но вид за окном немногим отличался от пригорода. Чёрная обожжённая земля. Такие же холмы… Разве что на повороте дороги промелькнули огромные вулканические горы, обозначающие границу Лавовых озёр. И температура явно снизилась. Однако дышать ненамного легче стало. Сухой пыльный воздух, даже немного охлаждённый, не доставлял радости.

            Помня о визите на Лавовые озёра, некоторое время Лея ожидала, что вот-вот возникли бы какие-либо огромные врата или что-то ещё, знаменующее начало Питомника, но ничего такого не появилось. Затем она начала наблюдать за местностью, пытаясь определить то место, куда её выкинуло при перемещении в этот мир. Это тоже не удавалось из-за слишком однообразного пейзажа, да и слабого знания местной географии. Так что надеяться, что где-то до сих пор лежала многострадальная куртка, не приходилось. Однако по истечении часа ей это надоело. Да и горы почти скрылись из вида. А, значит, судьбоносное место явно осталось где-то позади. Спать не хотелось. Заняться было нечем.

            Отчаянно заскучавшая первый заместитель придвинулась ближе к окну. На её удачу Кхоттаж ехал достаточно близко. Оставалось лишь надеяться, что слух у него был не значительно хуже, чем у Дагна. Уж очень нелепо доносились бы выкрики из кареты. Она немного выглянула наружу. Рохжа, словно понимая замысел госпожи, подъехал ещё ближе. Теперь он держался почти вплотную к карете.

- Кхоттаж, - обратилась к нему Лея, всё равно несколько повышая голос. – Сколько ещё до Питомника?

- Не более получаса, - ответил демон.

            «М-да. Нельзя было потерпеть немного», - с горечью подумала девушка, но решила «погневаться».

- Так долго с телепортацией?

- Пространственные перемещения напрямую в закрытую зону могут совершать только наместник и заместитель, ответственный за неё… Либо заместитель, назначенный для посещения, наместником. Конечно, при условии, что в его силах и пожеланиях сократить путь, - спокойно прояснил Кхоттаж, заставив Лею почувствовать себя ещё неуютнее.

            Хорошо ещё, что у неё уже была достаточно обширная практика в «чувствовать себя глупо и неловко». Хотя порой казалось, куда уж больше.

 

***

 

            За полчаса путешествия местность весьма изменилась. Правда, тут стоило в оправдание добавить, что скорость дэзулты развивали весьма высокую и при этом обладали невероятной выносливостью. Да и ещё тот факт, что сама Лея не сразу обратила внимание, что появилась трава. Если, конечно, можно назвать травой меленькие бугорки коричневато-зелёного цвета. Сначала она подумала, что это просто такие камни, но, постепенно, всё вокруг, кроме дороги, покрылось сей растительностью.

            Границей Питомнику служила массивная высокая стена, не ниже городской, украшенная такими же рунами шнура молний Волнгенче. Единственным отличием являлось то, что от вершины кладки плавной дугой ввысь уходили розовато-красные полупрозрачные лучи, едва виднеющиеся в вечно багряных полусумерках Ада. Эти линии наводили на мысль о полностью закрывающем территорию энергетическом куполе. Стражи у врат не препятствовали въезду кареты, но далеко вглубь территории проехать не удалось. Практически сразу экипаж остановился у небольшого каменного двухэтажного особнячка.

            Молодая женщина с наслаждением вышла из кареты и осмотрелась. То, что она приняла за траву, оказалось чем-то похожим на земной болотный мох. Во всяком случае, влагу впитывало так же превосходно. Стоило ступить на поверхность, как вокруг следа образовалось крохотная лужица синеватой влаги. Достаточно необычно для сухого адского климата. Ещё более чуждо смотрелись невысокие вытянутые кустики, представляющие хаотичное переплетение тоненьких колючих веточек с крошечными оранжевыми листиками. А около крыльца строения росло даже нечто похожее на дерево. Узкий светлый ствол резко расширялся в нижней части, разделяясь на многочисленные отростки, словно у растения были обнажены корни. Листочки, более похожие на бугорки или конусообразные выросты, прятали меж собой небольшие шипастые плоды, вроде как у каштана только грушевидной формы.

            Меж тем Кхоттаж что-то шепнул расторопно спускающемуся с крыльца исполинскому жабообразному существу, одетому во что-то отдалённо напоминающее тогу. Серо-фиолетовое чешуйчатое тело, крапинками на котором являлись короткие непрерывно шевелящиеся розоватые щупальца, плавно, словно бы перетекало, перемещалось со ступени на ступень. Четыре мутных и розовых, словно у крысы, глаза без зрачка смотрели только на девушку, старающуюся скрыть невероятное отвращение к демону. Маленькие, по сравнению с весьма крупным туловищем, передние лапки существа тем временем прижались к огромному брюху, и он раболепно по-восточному склонился. При его масштабах это движение смотрелось омерзительно. Тварь словно складывалась внутрь себя.

- Моя жизнь озарилась вашим появлением, госпожа Пелагея, - голос у демона оказался под стать. Глубокий и булькающий. Крайне неприятный. – Позвольте представиться. Кварзиотто из клана Къорро. Главный смотритель этих великолепных земель.

- Замечательно. Я здесь с целью осмотреть Питомник. Узнать о нём больше, – решила сразу же перейти к делу Лея. Интонации и напыщенность фраз вызывали дешёвые ассоциации с пытающимися сбагрить товар рыночными торгашами.

- Лучшего проводника по Питомнику вы не найдёте и во всём Аду! Позволите ли вы, госпожа, вашему скромному слуге сопровождать вас и услаждать слух своими недостойными пояснениями? – воскликнул Кварзиотто в духе восточных сказок о персидских царях, визирях и дервишей.

- Великолепно, - с сарказмом ответила Лея, представляя себе весь ужас предстоящей прогулки, на которую Ал’Берит выделял ей «около суток». Даже за полдня общения с этой жабой можно было бы сойти с ума. Несмотря на её интонацию через всю округлую морду Кварзиотто протянулась линия подобострастной улыбки.

- Госпожа не пожалеет о своём решении, - на самом деле, госпожа уже очень и очень жалела. – С какого сектора вы желаете начать?

- Расскажите кратко о каждом. От этого и будем исходить.

            В принципе информация, изложенная смотрителем, оказалась вполне таковой, какой её Лея и ожидала услышать. Питомник, по сути, являлся планетарных масштабов фермой. Сектора – отраслями. В землях, подчинённых Ал’Бериту, не занимались выращиваем редких плодоносных растений Ада. Конечно, были и сады, но они являлись своеобразными яслями для нескольких видов личинок - основой мясной промышленности. Куда больше девушку заинтересовал Земной сектор.

- На некоторые вопросы можно получить ответ, лишь совершая деяния. Так, дабы возыметь желаемое и воззреть истину, то и суждено было стать настоящим замыслу в подтверждение мыслей Высших. Увы, время обратило надежды в прах. Сектор нёс разочарование, вызывая гнев… Но смилостивились над ним. Ибо пусть и не показал он себя в плане ожидаемого, и всё же выгоду приносил существенную.

- А в чём же эта польза заключается?

            После предыдущих пояснений Лея уже достаточно хорошо воспринимала такую речь. Поставили эксперимент. Чего хотели – не получили, но результат всё равно оказался не так уж и плох. Вот и всё, а столько фраз напыщенных.

- Нет ничего лучше, чем свой собственный взор. Поэтому смею предложить вам лицезреть всё своими прекрасными глазами. Позволит ли госпожа перенести её в эту часть Питомника, дабы узреть сердце сектора, или предпочитает прогулку к оному, за время которой в беседе получит то, что желает знать?

- Лучше сразу посетим сектор, - ответила она, подмечая, что до этого её мнением о собственной телепортации никто особо не интересовался.

            Они оказались на пологом холме. Освещение сразу заставило глаза девушки от непривычки зажмуриться. Дуги на небе, несмотря на оттенок, здесь давали свет не менее яркий, чем дневной солнечный. Даже грели так же – мягко, по-доброму. И не сильно. Это принесло ей неописуемое наслаждение после ужасающей жёсткой жары Ада вне Питомника. Первому заместителю пришлось напомнить себе, что она здесь находилась по делу. А, значит, надо было прекращать довольно улыбаться собственным ощущениям. Волей неволей пришлось перевести взгляд на Кварзиотто, терпеливо дожидающемуся, когда госпожа обратила бы внимание на него. Однако потребовался всего миг, чтобы нечто иное вновь захватило её без остатка.

            С вершины холма открывался любопытный вид. У Леи создавалось впечатление, что она перенеслась на тысячелетия назад, столь похожа была местность на стоянку первобытных людей. Разве что растительность оказалась совсем не земной, да кострища не хватало. Внизу ютились хижины, собранные из гигантских костей и покрытые настолько тонкими шкурами, что за ними отчётливо различались силуэты, находившихся там, существ. Словно в подтверждение теории о доисторическом поселении одна фигурка вышла из лачуги. Ею оказалась женщина на сносях. Длинные чёрные спутанные волосы на голове прикрывали худощавое бледное тело. Лица с такого расстояния было не рассмотреть, но ей почему-то показалось, что то было бы с выраженными надбровными дугами и массивной челюстью, как у неандертальца.

- В чём заключался эксперимент? – спросила девушка, всё ещё ошеломлённая тем, что видела людей.

            Вот тебе и «некоторые земные виды». Какой же идиоткой она выглядела перед Ал’Беритом, предлагая ему то, что уже было… Хотя. Как же те пережили визит ангелов? Может, это и не вполне люди были? Доисторические переходные формы, не интересующие Рай?

- У мудрых было два замысла. Первый о том, что люди могли бы впитывать энергию не только своей планеты, а и того мира, в котором родились. Второй, что вероятно новорождённые здесь смогли бы насыщать души той же энергией, что и их предки. Независимо от расстояния. А посему и были созданы поселения, дабы открыть истину.

- Так это обычные люди. Не… переходные формы? – Лея машинально кивнула головой, указывая в сторону подконтрольной популяции.

- Да, моя госпожа. Но позволено ли будет мне рассказать всё более подробно и последовательно? – кажется, Кварзиотто наслаждался возможностью такого рассказа.

            Может, обычно ему не дозволяли вести речи в таком стиле? Или, вполне возможно, тот чувствовал невероятную мудрость или принадлежность к Высшим, объясняя то, что известно всем демонам, существу такого высокого ранга. Пусть им и оказался обычный человек.

- Конечно. Я внимаю вам, - Лея мысленно чертыхнулась, но уж слишком прилипчиво было восточное наречение.

- К сожалению, время показало, что обеим думам не должно воплотиться в настоящее. Однако и печаль несла в себе тьму озарения. Обратное желаемому тоже приносит знания, пусть и с оттенком скорби. Так, стало ясно, что люди, рождённые на Земле способны и в Аду принимать сущность своей планеты. И даже несколько сильнее. Как если бы та питала своих заблудших чад лучшим, дабы даровать им ещё больше сил пережить разлуку. И этому суждено было бы воплотиться в прекрасное известие, если бы и их потомки получали хоть тончайшую связь со своим миром. Но те рождались без основной сущности. Человек, лишённый души, не может таковым даже называться. Те, кого вы видите перед собой, просто животные.

            Демон обвёл пространство над поселением своей мерзкой лапкой, брезгливо сморщив тупоносую морду. Это некое внутреннее отвращение к своим подопечным позволило ему несколько забыться и сделать вывод без использования замысловатых приторных фраз, столь надоевших.

 - У них присутствуют основные инстинкты, их можно научить выполнять определённые действия, но мышление и разум в первом же поколении приходят в невероятный упадок даже для таких несовершенных существ.

- Конечно. Они же как-то пережили визит ангелов, – нашла своё собственное подтверждение этому факту девушка.

            Информация вышла настолько неутешительной, что Лея не обратила должного внимания на некоторые слова. Вот о чём недоговаривала Дайна! Вот на что намекал Ал’Берит! Она могла спасти людей. Но это было бессмысленно для человечества в целом. Без себеподобного потомства то просто обречено на вымирание.

- И в чём же польза?

- О! Они прекрасно размножаются, что позволяет использовать их и в качестве дополнительного источника мяса. По вкусу оно ничем не отличается от земной человечины, - демон слегка плотоядно облизнул губы тонким длинным языком, но, увидев ошеломлённое лицо первого заместителя наместника, вспомнил, кто на самом деле перед ним, и быстро прекратил.

            Это было ужасно. Одно дело пытаться обустроить хоть какую-то жизнь людей, чтобы дать им шанс на выживание. А другое… Насколько правильно давать такое? Существование. С осознанием, что ты всего лишь кусок мяса для некоего высшего создания. Лея была в подобной ситуации. И вполне могла бы сказать, что уж лучше так, но… А когда у тебя перед глазами будет расти дитя, которому никогда не стать тем, кем оно должно быть? Продолжением тебя. Не милосерднее ли не давать ложную надежду такими резервациями, обрекая на медленную, беспощадную и осознаваемую гибель?        Нужно было это хорошо обдумать. А для этого рассмотреть во всех подробностях.

- Я хочу увидеть этих людей поближе.

- Прошу вас, госпожа.

            Кварзиотто предложил ей первой пройти по скромной и узкой тропинке, протоптанной меж того же болотного коричнево-зелёного мха, на звёздочках которого порой сверкали под яркими лучами охранных дуг капельки синеватой влаги. Однако не успела она сделать и шага, как Кхоттаж, нехорошо зыркнув на жабообразного демона, опередил её. Девушка последовала за Рохжа. В чём тот углядел опасность, она не понимала. Быть может, угроза исходила от поселенцев?

            У основания холма растительность резко исчезала, как будто её специально изничтожали, как вредоносный сорняк с грядки. Лея с любопытством посмотрела вперёд, пытаясь лучше разглядеть беременную, так и стоявшую спиной к ней. Увы, даже фигурка почти полностью скрывалась под грязными патлами. Наконец, та всё же обернулась, почувствовав чьё-то приближение. Взгляды таких разных женщин столкнулись.

            Поначалу незнакомка казалась самым обычным человеком. Разве что отсутствие одежды и прилипшая грязь не давали воспринимать её иначе, чем кого-то из первобытных людей. Лицо же оказалось достаточно миловидным, несмотря на некоторую плоскость, приоткрытый рот и маленький нос, с закреплённой на нём пластиной айэтора. В больших карих глазах горел сильный испуг. Та отчаянно боялась, но не попыталась скрыться в хижине. Напротив, что-то гортанно заулюлюкала, призывая остальных членов общества.          Многочисленные фигурки покидали свои лачуги. Передвигались они на двух ногах, но движение тел ассоциировалось только с обезьянами. Люди поспешили собраться в единую кучу на свободном от их «домов» пространстве и склонились перед пришедшими, как перед божествами. В основном это были женщины и дети. Несколько мужчин. И ни одного старика.

- Их предков забирали из такого же… первобытного строя? – поинтересовалась девушка, чувствуя неловкость из-за происходящего.

- Да будет известно госпоже, что великий наместник нашего непревзойдённого города Аджитанта одно время лично соизволил заниматься этим вопросом. Под началом моего предшественника и в дальнейшем моим скромным руководством сменилось несколько групп из разных человеческих эпох. Те, чей вид вызывает ваше недовольство, потомки жителей Европы конца семнадцатого века по последнему летоисчислению Земли. Но даже первому поколению не удалось достичь сознания выше обычного шестилетнего ребёнка, несмотря на многочисленные упражнения, направленные на развитие их разума.

- Как тебя зовут? – обратилась Лея к одному из мужчин, выглядевшему посмышлёнее, догадываясь, что знакомые на вид ошейники были застёгнуты на людях не просто так.

- Джо-о-н, - тяжело ворочая языком, протяжно произнёс тот, затем постарался напрячь мускулы. – Джо-о-н сильный. Любая работа.

            «Ужас какой!» – подумала она, понимая во что складывались все черты лица и поведение.

            Вряд ли кто-то из современных людей не слышал о синдроме Дауна. Может, с хромосомами у данных жителей всё и было в порядке, но признаки определённо совпадали.

- Хороший, мальчик. Старательный, - похвалил мужчину Кварзиотто с долей нежности. Морда демона при этом приобрела некое умильное выражение, как если бы у хозяина, крайне довольного трюками, выполняемыми его собачонкой. – И ведь сему неразумному созданию удалось указать ещё один смысл своего бытия.

- Используете в качестве рабочих? - высказала предположение Лея.

            Додумать его вышло легко. Тем более, что она совсем недавно высказывала ту же самую мысль наместнику, пытаясь убедить в необходимости сохранения хотя бы небольшого количества людей… Внутри неё разгорался самый настоящий гнев на телохранительниц. Неужели они настолько привыкли, что она по любому вопросу советовалась с ними, что не могли сказать всю правду сразу?! Хорошо ещё, что Ал’Берит не открыто посмеялся над нею.

- Госпоже дано зреть в самую суть, - деланно восхитился демон. – Несмотря на, казалось бы, свою бесполезность, они показали себя достаточно эффективно в качестве разнорабочих. А ведь здесь много. Очень много дел.

- И для каких же целей используете? – первый заместитель решила вернуться на вершину холма. Смотреть на дикарей было невыносимо неприятно.

- Да будет вам известно, что под Питомником находится обширная сеть пещер для выращивания грибов, одного из двух ингредиентов пищи. Из вот этого подножного растения, название коему данаквий, добывается плесень.

- Мха? – девушка даже заинтересованно остановилась. Цвет был однотонным. Никаких налётов. – Где ж на нём плесень?

            Смотритель не поленился слегка наступить на растительность своей толстой лапой. В отметине его следа тут же собралась крошечная синеватая лужица.

- Растворена в этой жидкости. Корни у данаквия очень длинные и прочные, - словно любитель ботаники начал разъяснение демон, моментально преображаясь из восточного вельможи в профессора кафедры биологии. – Они достают до глубинных источников. Собирают влагу изнутри планеты, но саму по себе её нельзя использовать без очистки. Очищая, получаем и воду, и плесень, являющуюся вторым основным ингредиентом для пищи. И всем этим занимаются люди!

- Не требуется рабочих из местных жителей, - усмехнулась Лея. – Хорошая экономия средств.

- И между тем труд не даёт утратить несчастным остатки человеческого разума, - добавил он веское основание. – Да и вашим несравненным очам самим довелось лицезреть, сколь они, недостойные, стремятся стать полезными.

- И где же ещё используете?

- Сбор и уход за личинками, моя госпожа… Да во всех самых простых работах, кроме их собственной бойни.

            Кварзиотто улыбнулся. Молодая женщина содрогнулась и попыталась перевести тему.

- И популяция не испытывает проблем?

- Периодически приходится обновлять геном, доставляя новых людей или совершая обмен между различными Питомниками. Слишком близкое скрещивание пользы совсем не приносит, - как только речь вновь зашла о конкретике, в демоне снова проснулся биолог-любитель.

- А если полностью обновить популяцию? Это не вызовет проблем?

- До недавних пор о полном обновлении приходилось только мечтать. Но это было бы прекрасно! Эти существа стали совсем примитивны, а существует необходимость во многих более сложных работах. Даже столь короткий срок разумного существования значительно бы облегчил многие из задач.

- И сэкономил ресурсы, - с лёгкостью заключила Лея. Кварзиотто почтительно склонился, давая девушке понять, сколь гениальна её догадка.

            Она обернулась, ещё раз оглядывая поселение. Визит не вызвал разговоров. Жители расползались по хижинам, либо возвращались к прерванным делам … Стоило ли осуществлять свою задумку? Это дало бы человечеству не более сотни дополнительных лет. Но дальше?

- А если вернуть их обратно? На Землю, - с некой долей страха и надежды спросила девушка.

- Они постепенно начнут развиваться. В первом же поколении будут зачатки душ. Через три потомки нагонят по развитию остальное человечество. Хотя, конечно, всё ещё зависит от предоставляемых возможностей для образования.

            Фраза решила всё. В ней слышался шанс. Вероятность, что могло быть иначе. Скорее всего, она так и не сумела бы сделать ничего большего. Но, быть может, когда-нибудь. Кто-нибудь вернул бы людей на Землю. Пусть в силу своих эгоистичных причин, но… Всё началось бы заново. Человечество вновь ступило бы на свой путь. И всё стало бы хорошо. Обязательно. Должно так быть!

- Я хочу подробнее осмотреть окрестности, увидеть какие именно работы выполняют люди. Понять их жизнь от самого начала, до конца. И мне нужны данные, какое количество новых человек дополнительно мог бы принять Питомник.

Часть 1. Главы:

Часть 2. Главы:

Часть 3. Главы: